BÀI ĐỌC NHIỀU NHẤT
(Xem: 35547)
(Xem: 33230)
(Xem: 32249)
(Xem: 24647)
SỐ LƯỢT XEM TRANG
0

Đường Tự Do Sài Gòn (Chương 9 & 10)

01 Tháng Tư 201412:00 SA(Xem: 747)
Đường Tự Do Sài Gòn (Chương 9 & 10)
51Vote
40Vote
30Vote
20Vote
10Vote
51

Chương 9


Lóng này chị Bảy cà tong khá giả thấy rõ. Trên tay có chiếc nhẫn nhận hột xoàn, nghe chị khoe là trên 2 ly một tí. Mua rẻ thôi, vì cái hột này nhỏ, bị cắt đít, lại có chút trấu. Nhưng thây kệ, có hột xoàn đeo cho bằng người ta là được rồi. mấy chị em bụi đời nhìn ngón tay chị Bảy Cà tong, thèm lắm, biết bao giờ mới có mà đeo. Có chị trề dài môi ra: "Có cái đách ý, ở đó mà hột xoàn, mấy cái hột chớp chớp mà dóc tổ."

Hột xoài thì có. Chị Bảy để ngoài tai hết, bị không có thì ghen. Chị Bảy cứ khoe:

"Con Lê nó mua cho tui, ôi con đó ba hồi bất hiếu, ba hồi có hiếu, biết lúc nào nó trong, nó đục..."

Nội cái miệng chị đi khoe cũng biết là cuộc đời con Lê đang lên hương rồi...Thì cũng nhờ cặp bồ với phó công an phường, làm ăn được chút đỉnh. Chút đỉnh thôi, con vợ "ông phó" ghen vàng trời, bắc kỳ xứ Hà Đông chớ giỡn sao. Sư tử, cọp beo gì gì đi nữa, vô tới đây rồi cũng không qua được con gái Nam đâu nghen. Con Lê ở nhà ăn nói cộc cằn chớ khi vô chuyện là ngọt xớt à. Nhiều khi nó cũng quá, ông phó cũng điên đầu, sợ bề trên "quở", nổi trận lôi đình lên, con Lê hay lắm, chỉ mươi lăm phút, lâu lắm nửa tiếng đồng hồ sau "ông phó" lại mềm như bún. Chỉ có chị Bảy cà tong thấy con gái "chằng ăn" quá, ngán, Lê cong cớn bắt chước giọng Bắc kỳ:

"Ối giời ơi, thằng đàn ông nào cũng đội một con đàn bà trên đầu để nó sai bảo hành hạ, má lo làm gì cho ốm người...hổng biết nữa..."

Chị Bảy cà tong thì đâu còn chỗ nào dư để ốm nữa, nghe đứa con gái nói, cũng chỉ biết lắc đầu, vừa ngán vừa phục. Con Lê dạo này trúng vài mối bao lớn, không phải "đi nghề" nhiều nên người ngợm thon thả, phây phây ra. Cũng phải nhắc chừng, mắc cái chứng gì mà con Lê với thằng Long Tân Định hay xì xào, có tán tỉnh nhau không mà cười rúc rích hoài. Có một dạo, con Lê ghét thằng Long Tân Định như đào đất đổ đi.

"Mày lại "đi thân" với thằng cà chớn đó nữa sao đây?"

Chị Bảy cà tong cảnh cáo.

"Hê, bộ má ghen sao há? Còn lâu tui mới chịu được cái mùi xà lách trộn dầu dấm thiu của nó. Má đừng lo..."

"Ông cố tổ mày, miệng mày đĩ chó quá nghen."

Con Lê cười rũ. Cứ mỗi lần chọc cho bà già chửi là nó thấy khoái, không biết tại sao. Rồi để cho bà già tiếp tục chửi, nó thản nhiên lôi đồ nghề ra, tô son, điểm phấn. Cầm cái gương con gọn trong lòng bàn tay,nó soi kỷ khuôn mặt, miết lằn chì đen lên viền mắt, tô lông mày, thoa son, tất cả mọi việc, con Lê làm tỉ mỉ và mất thì giờ. Chị Bảy cà tong ngồi một bên, sốt ruột:

"Tao hổng hiểu sao mày cứ tô đi tô lại, đánh phấn rồi chùi lui chùi tới, ba thứ đó tao làm cái rẹt là xong."

"Bởi mới thấy mặt má nổi mốc nổi meo trông ớn luôn. Má roẹt roẹt nửa phút xong phải hôn."

"Ừa, tao chỉ cần vậy, chớ mất thì giờ như mày tao không kiên nhẫn."

"Biết. Má chỉ kiên nhẫn có một chuyện đó..."

"Ông cố nội mày, đừng móc họng nghe mầy...cái tật hay móc của mày...không chừa được..."

Ném ống son vào cái hộp, con Lê lại lôi cây bút chì tô đi tô lại vành mắt. Nó làm cho đã nư, muốn chọc tức mà! Chị Bảy cà tong nguýt mắt, đứng dậy, te te bỏ đi lại một gốc cây trước mặt, một chị đàn bà bỏ thỏng hai cái vú mướp, đứa bé ốm nhom bế trên tay nhay hoài, thả cái này, bắt cái kia, coi mòi không được nhiêu sữa.

"Đêm qua nó đói, khóc cả đêm có ngủ cái dách gì đâu..."

Chị Bảy biết tỏng con mẹ này, có nằm ôm con cho con bú ban đêm đâu, hết lật chiếu thằng này tới chun vào chăn thằng kia. Cái tật đêm nào cũng "ăn no" mới ngủ được mà người như con mắm mòi, coi thảm quá. Vậy mà cứ cười nhe răng:

"Ờ tui bị cái bệnh...kỳ cục gì đâu, hễ đêm nào hông "ăn" là nằm chong mắt tới sáng, nghe gà gáy, đếm sao..."

Sao với giăng gì, hễ mà rảnh một bữa là đứa nhỏ lãnh đủ, nghe con khóc, giận ai hổng biết, uýnh đứa nhỏ muốn sặc máu, có bữa còn bóp cổ, hàng xóm không can là đứa nhỏ chết mất đất từ khuya rồi. Có diều con mẹ này biết nhiều chuyện lắm, sinh hoạt ban đêm trong xóm bụi đời con mụ rành hết biết. Lúc chị đang kể chuyện tên bảo vệ sau rạp hát nửa đêm đi tìm con Quê đòi "trả nợ" cho được trong lúc con nhỏ đang sốt lăn quay mà thằng chả vẫn không tha, thì con Lê đã diện xong, đỏng dảnh đứng dậy. Chị Bảy hỏi với:

"Mầy đi đâu vậy mầy."

"Đi "rượng",má ơi."

"Con mẹ mày, đồ mất dạy chưa.."

"Đồ cũng mất rồi má."

"Tổ cha mày, con đĩ mẹ mày...đồ...thúi hoắc."

Con Lê cười, tung cái ví lên, quay lưng một vòng, cúi rạp người chào chị Bảy cà tong. Thế là cả hai mẹ con cùng cười sặc lên.

"Con đĩ ngựa...vía..."

Chị đưa cái tay lên, bỗng nhìn thấy cái nhẫn hột xoàn, chị lại hạ tay xuống, lắc đầu. Chịu con nhỏ thôi. Thua nó cho được việc. Không biết có mối nào ngon mà nó dám hứa sẽ đổi cho chị hột lớn hơn, cỡ trên ba ly. Chị vẫn còn hậm hực với mấy con đĩ chó mạt rệp xung quanh, từ ngày chị có chiếc nhẫn, không ngớt nói ra nói vào, có đức ngu ngốc, cả đời biết hột soàn là cái đách gì, đưa mõm dơ vô, nói hột chiếu hay hột sa-phia là cùng, cái mặt chị mà nhìn thấy hột xoàn có mà trời sập...Để coi, thật hay không, hỏi cô Tâm là biết liền, cổ đeo hột xoàn đầy mười ngón tay đó thôi.

Con Lê từ vườn cây đi xuống đường phố . Nắng muốn tắt ngang. Trời có gió, mát dịu. Ngang qua Givral, liếc vô, nó thấy Long Tân Định đang ngồi chờ. Hôm nay đổi địa điểm, vì Bô-đa có nhiều khuôn mặt quen, và giờ này đã đầy nhóc dân ngồi "nghía". Nó bước vô quán.

"Đợi có lâu không?"

"Cũng mới có hai chai. Bà ngồi đi..."

Thằng cô hồn này khó thương thiệt. Con Lê đã nghe nó dám gọi má nó là em ngọt xớt, mà gọi nó là bà thì có tréo cẳng ngỗng không chớ. Nhưng thây kệ, làm ăn là làm ăn, mỗi chuyện mỗi khác. Nó ngồi xuống, vẫy tay gọi một ly nước cam vắt

"Bà này ham ăn ham uống đồ bổ không à, bữa nào tui đưa bà đi chỗ này, có món bổ âm.."

"Dẹp đi. Tui hổng thích nói chuyện cà rỡn à nghen. Vô chuyện đi, tui hổng rảnh."

"Được. Thì chuyện như tui đã bàn với bà. "Xong việc "chai hia". Đẹp trai chưa."

"Rồi giờ làm sao?"

"Muốn được vô đó, bà phải chịu khó chiều con Nết. Biết mấy bà rồi, nhưng giang sơn nào anh hùng nấy. Mấy thằng "cán" lớn nó hổng tin ai hết ngoài người của nó. Con Nết thường đưa mối mới tới..."

"Chắc gì họ đã chịu tui, tui đâu có mới mẻ gì, cũ mèm à..."

"Cũ vậy mà ăn tiền. Mấy con mới chỉ được cái cắt chỉ, chớ ngu bỏ mẹ, chưa nói, cái gì lúc đầu cũng khó khăn phiền phức vì nó chưa thông..."

"Thôi đủ rồi ông. Làm như ông giỏi lắm. Ông thì chỉ thích ngoáy mấy cái lọ mỡ tổ chảng thôi, ai mà không biết..."

"Ấy, nhiều thứ đồ cổ tốt lắm nghen, không so sánh vậy."

"Không rảnh tán đía nữa nghe, hong tui đi về đây."

Ly nước cam vừa được bê ra. Long Tân Định đẩy ly nước trước mặt con Lê:

"Nóng quá, uống một ngụm cho mát rồi vô đề liền..."

Con Lê uống một hơi gần cạn láng.

"Xong. Rồi sao nữa..."

"Người ta chỉ thuê bà làm sao lọt vô được chỗ đó, làm sao thì làm, miễn là cho thằng nhỏ đi tàu bay, tàu lặn, lắp ráp sao cho đứt hơi, hết thở...xong lĩnh tiền..."

"Bộ chuyện chỉ có vậy, sao có người dư tiền thuê làm chuyện cho người ta "sướng".

"Bà cũng "sướng" vậy. Đã sướng còn được tiền."

"Sướng cái đầu ông. Bộ mỗi lần ông đi với bọn bê-đê để lấy tiền ông cũng sướng chắc..."

"Thì cũng đại khái..."

"Ha, mất nhiều thì giờ quá. Giờ tui làm gì..."

"Đã thân với con Nết đến cỡ nào rồi...."

"Sáng nay mới gặp nó, nó cho biết tối thứ sáu sẽ dẫn tui đi giới thiệu, mà được hay không còn tùy, chưa hứa chắc. Nghe nói phải đi thử, thì có thằng làm trước, coi đồ nghề, tay nghề có đủ làm vừa lòng ông lớn không. Mà keo thử trước này không có thù lao nghe, đôi khi còn qua hai ba giám khảo...cũng nhừ người lắm chớ đâu phải dễ ăn..."

"Bà mà nhừ, người ta không nhừ thì thôi. Làm đi, xong vụ này bà đi Vũng Tàu nghỉ mát, sau đó tha hồ dai sức để vật voi..."

"Hừ..."

"Bao giờ thì đi thử?"

"Bao giờ nữa, tối nay nè..."

"Bộ xuống dưới...?"

"Còn lâu. Con Nết nói thằng bồ ruột nó là cán lớn, giới thiệu người ta mới tin. Còn thử thì tối nay, tại phòng con Nết. Tụi nó cho mượn...".

"Bà chịu khó thôi. Việc nào cũng vô tiền, mà việc này vô nhiều, con quen biết, thế lực..."

"Tui mà biết mất công như vầy thì còn khuya tui mới nhận. Tiền nhiều thì xài xể nhiều, dễ gì ăn người ta..."

"Bởi có chuyện nọ mới xọ sang chuyện kia. Bộ bà hổng nghe thiên hạ người ta đang đồn rần rần một chuyện?"

"Ai nghe gì đâu. Nói coi..."

"Chuyện còn hơn ngày ba mươi tháng tư mà bà hổng biết ất giáp gì hết, lạ không? Người ta đang đồn là mấy ông tù cải tạo sẽ được Mỹ bốc thẳng từ trong trại đi luôn. Mấy bà vợ sĩ quan, tù chính trị đang hy vọng...Lợi dụng chuyện này, tụi mình hợp tác kiêm khẳm nghe.."

"Tưởng dễ ăn sao? Hồ sơ từ phía Mỹ đưa qua, xơ múi gì được."

Sao không? Ăn luôn trái chớ xơ múi là đồ bỏ. Bà còn thắm thiết với thằng phó phường không? Nữa đây, xuống dưới quen biết anh Hai, miễn là ra vô được mấy nơi đó là thiên hạ tin như điên...."

"Thôi, chuyện chưa tới bàn làm gì. Ông nghe, chỉ giỏi lợi dụng, sao lâu nay vác cái mặt phách chó ngó lên trời thấy ghét.".

Long Tân Định cười hề hề. Trong trường hợp này thì chịu khó cho con quỷ cái này nó càm ràm, miễn xong việc thì thôi. Đại ca lớn đã nhận "xấp" của người ta đặt cọc rồi. Long Tân Định biết, nó không làm cũng không được. Lúc con Lê đi, nó còn ngồi nán một mình uống thêm hai chai bia nữa.

Con Lê đi bộ ra chợ cũ. Chiều nào cũng vậy, nó thích đi nghía hai dãy sạp bán toàn máy hát, video, hàng tàu, mới tinh. Thôi thì nhạc vặn oang oang, có cả nhạc vàng nghe rất chịu tai. Chiều chiều, mấy anh công an phường còn bắt cái băng ghế ra ngồi trước cửa để nghe một cách say đắm mới là lạ. Ở đây cũng có một tên chủ sạp móc ngoặt với tàu biển, làm ăn "tới" lắm. Tên này cũng chịu đi lại với con Lê mấy lần rồi, nên hễ thấy nó đi qua là mặt mày thằng cha thộn trân, thấy tội nghiệp lắm.

Đi một vòng rồi ghé vô hàng bánh canh trên đường ra chợ Cũ. cái bà béo bán bánh canh ở đây nhất xứ, đố ai địch nổi. Nội nhìn cái tay cầm muôi của bà gạt gạt lớp mỡ vàng óng trên nồi nước lèo, lừa lừa mấy cái móng giò, vớt mấy miếng chân giò lên,hơi lâu lắc chọn lựa là cũng đủ cho người chờ háu ăn, rệu nước miếng. Thời buổi thịt heo hiếm như vàng, nhà nước kiểm soát, muốn mua cũng phải móc ngoặt dặn dò trước, rồi lấy lén lấy lút, mà bà Béo cứ cái nồi đầy móng giò, chân giò, đuôi heo, nấu vừa tới, ăn mềm mà dòn rụm khoái khẩu làm sao...

Cứ cà rà như vậy, ăn uống xong, lúc con Lê leo lên khu chung cư con Nết ở thì trời cũng chạng vạng tối. Con Lê gõ cửa, chỉ có mình con Nết mở, đon đã kéo con Lê vô.

"Ủa, có một mình bà..."

"Ừa, hắn đi rồi. Bữa nay trực. Này, tao giao chìa khóa cho mày, xong mày muốn nằm nghỉ đợi tao thì nằm, còn không, muốn đi đâu thì đi..."

"Bộ chưa ai tới"chấm thi" sao?"

"Rồi. Bữa nay hai giám khảo một lúc, bà làm sao thì làm cho đậu. Đậu một cái là cuối tuần tui dẫn bà xuống dưới. Ôi, nhà mê lắm nghe bà, giường Hồng Kông, trang bị hiện đại lắm nghen bà...."

Con Lê nhìn quanh. Vắng ngắt có ai đâu. Như hiểu ra, con Nết ghé tai bạn:

"Mấy ổng đang tắm và đợi mày ở trỏng. Tao đi thì mày vô tắm chung với mấy ổng rồi mày....mày biết mà. Mấy ổng này là thứ giám khảo kỳ cựu, có thể mày hơi mệt, nhưng không sao, nước nôi, trái cây có trong tủ lạnh...Tao đi đây. Rồi, mày khóa cửa lại..."

Con Lê đứng ngẩn ra giữa phòng một lúc. Nó đã nghe ra có tiếng nước xả trong buồng tắm.Nó đặt cái ví lên kệ tủ cạnh giường, rồi cắn môi, thở ra. Thây kệ, đã lọt vào hang hùm rồi, trước sau gì cũng bị sư tử, cọp beo xé xác. Nó từ từ cởi bỏ quần áo, mở cửa phòng tắm.

Chao ơi, cái vòi bông xen đang vọt xuống hàng trăm tia nước trắng tinh lần đầu tiên trong đời nó nhìn thấy. Ở phường, lén lút với tên phó, cũng chỉ một tấm ghế bố cũ hôi rình, và buồng tắm là một vòi nước rỉ, không hơn cái vòi nước đen sì, cũ mèm ở công viên bao nhiêu. Nó nhìn cái phòng tắm hiện đại với sự thèm thuồng điếng người, rồi mới nhìn tới hai khuôn mặt với bốn con mắt hau háu nhìn nó.

Đúng là hai anh giám khảo. Trong đời, nó chưa gặp người đàn ông nào tướng tá dị hợm như hai anh "cán" giám khảo này. Một tên thì cao nhồng, ốm nhom, xương sườn lồi lên như bộ xương cách trí. Một tên mập, thấp, tấm lưng như chiếc bàn vuông, một mắt, răng vẩu. Hai anh đang tắm chung một vòi nước, như cảnh thiên thiên. Con Lê biết là không phải gặp "kỳ phùng địch thủ nữa", mà cuộc so tài này, từ chết tới bị thương là cái chắc.

"Hi hi... vô đây em, vô đây tắm chung với mấy anh..."

Cả bốn bàn tay dài ngắn vồ tới. Con Lê bị ném vào bồn nước, và cuộc mổ xẻ bắt đầu. Nó được sát xà phòng đầy người. Nó được tắm táp, kỳ cọ, lau khô như một đứa trẻ con trước khi đưa lên bàn thay tả. Con Lê không được quấn cái tả nào hết, cho tới lúc hai vị giám khảo bế nó ra phòng ngoài đấu tiếp hiệp hai, thì coi như nó đã được vào chung kết.

Nó cảm thấy món tiền "chai hia" với Long Tân Định coi như đã được nửa đường đi. Cả ba ngủ một giấc ngắn, sau đó con Lê pha cà phê, gọt trái cây. tên mập lùn chưa hết bịn rịn với nó, còn kéo nó ngồi lên lòng gỡ gạc, tên kia đâu có chịu nhường, vậy là con Lê như cái bánh một anh cắn một miếng...May thay, có tiếng gõ nhẹ vào cửa rồi tiếng khóa mở lách cách, con Nết về. Con Lê chưa gài kịp mấy khuy áo, và tên cán bộ lùn mập còn tham lam, chưa chịu rút tay về.

"Giờ này mà tung hoành chưa xong nữa sao? Người ta đi ngủ hết trơn rồi mấy ông bà ơi."

"Em buồn ngủ chưa? hai anh ở lại ngủ được không?"

Tên cao, gầy chớt nhã.

"Ha, được thôi, nhưng nằm dưới chân giường, vì thằng chồng em hôm nay đi trực tới nửa khuya cũng mò về thôi, trôi xuống sông ráng chịu..."

Đùa bỡn một chút, con Nết đi vô đề:

"Thấy sao, đủ điểm đậu không? Con này nổi tiếng hạ nhiều địch thủ chì rồi..."

"Biết..."

"Được?"

"Chỉ sợ anh Hai Thạnh tắt thở thôi....Hi hi..."

"Con Lê, mày nghe chưa. Vậy là mày hên rồi. Mấy anh tính bữa nào cho nó xuống dưới anh Hai? Thứ Sáu, thứ Bảy?"

"Coi như xong rồi, còn thứ Sáu hay thứ Bảy phải hỏi anh Hai thiệt rảnh ngày nào, không vướng công tác."

"Vậy bữa nào thì anh cho em biết để em báo cho con Lê, nó cũng phải đi tân trang lại một chút xíu cho anh Hai hả lòng.Lê, mày về được rồi, lát tao xuống nói chuyện với mày."

Xuống nói chuyện vối Lê? Buồn cười quá. Muốn hẹn hò với anh Hai Nuôi chớ gì nữa. Con này ngựa vía thì thôi, thằng cán bộ mà đi trực là nó vù nhanh như chớp. Thì vậy, không có anh Nuôi, còn lâu con Nết mới nói với thằng chồng nó giới thiệu Lê cho mấy ông lớn. Để cho thằng "kép" phó phường biết tay, con này đi kiếm không kiếm thứ dữ hơn thì thôi...Ghét cái ghen dai như đĩa chịu không thấu, đồ ngu, ghen nhiều vô, về với con vợ "xồ xề" càng nhiều thì bà càng mừng, càng rảnh, càng tiền vô. Tưởng con này ham lắm sao?

Khi con Lê xuống tới phố đã vắng tanh. Lúc này mà được ngã cái lưng xuống chiếu ngủ một giấc, đã hết biết. Về nhà thôi. Nhà, nghe mỉa mai mà tủi trong lòng quá, chỉ là một miếng đất sau bụi cây, che tạm miếng bạt, nếu không có mấy cái bụi cây bông giấy che thì bốn phía trống lốc.

Về tới, nó trãi chiếc chiếu của nó ra. Thằng anh Hai Nuôi cũng đã nằm trên một chiếc chiếu cạnh đó, ở trần, mặc có cái quần xà lỏn.

"Hôm nay rảnh quá vậy?"

"Ừa, bữa nay tao không có hứng nhậu. Cái con chết tiệc hổng biết mấy hôm nay xách đít đi đâu..."

"Con Nết phải hôn? Bữa nay nè, thằng chồng nó trực, nó tới ngay tức thì cho coi..."

Con Lê nói đâu có sai. Lúc nó vừa lim dim thì nghe tiếng con Nết:

"Anh Nuôi, em nè..."

"Vô đi..."

"Ngủ chưa..."

"Ngủ cái con khỉ. Nằm xuống đi..."

"Nhớ muốn chết..."

"Ê, làm gì dữ dằn vậy...coi con Lê nó nằm kia ...ái cha, kỳ quá..."

"Con Lê nó hết mở mắt nổi làm sao nhìn thấy gì. Đưa đây...hi hi..., bài tốt quá nè, đánh không? Thiệp hả, không được...không..."

"Đ.M tụi bây..."

Con Lê chửi thề, đưa tay kiếm tờ báo, nó quay lưng, đắp tờ báo lên mặt. Thân thể nó mỏi nhừ, tay chân cất lên không nổi nữa. Nó cần giấc ngủ để lấy lại sức.

Vậy mà trước khi chìm sâu vào giấc ngủ, con Lê còn nghe giọng má nó, chị Bảy cà tong:

"Tụi bây hổng nể nang ai hết trơn há, tao tưởng động đất động đai gì đây, té ra..."

Con Nết im thin thít, nhưng thằng Hai Nuôi nổi sùng:

"Bà làm ơn bước qua mấy bước được không? Đâu có gì lạ mà lần nào bà cũng dòm, không sợ đui con mắt sao..."

"D.M mày, đồ mắc dịch..."

Trong mơ, con Lê thấy nó đang đứng dưới một vòi nước, tắm táp, kỳ cọ.

° ° °


Đến lúc hai cặp cuối cùng xuống lầu ra về, bà Ngọc Hoa cũng đã buồn ngủ rã người. Dù vậy cũng phải chờ, vì Bảnh lên trước để thu dọn chiến trường. Cái phòng lúc này, không thua gì hiện trường sau một cuộc đấu võ...Bà còn nhờm gớm nhiều thứ, nên buộc Bảnh, sau giờ cao điểm, giường chiếu phải thay "ra" mới, chăn gối riêng, lúc đó bà mới yên giấc ngủ được.

Bà Muội vẫn còn thức, đi ra đi vô, tiếp tay cho cái quán nhỏ sau hẻm của Bao, quán này khuất lấp, làm ăn bạo dạn hơn, có lúc tới ba bốn giờ sáng chưa vãn khách. Tuy nhiên, so với quán Bạch Ngọc, loại này bình dân, làm nhiều mà không kiếm được bao nhiêu. Không so sánh được. Nhưng không phải vậy mà bà Ngọc Hoa không chướng mắt đâu. Càng ngày mấy mẹ con họ càng làm ăn ráo riết, càng hỗn và coi thường bà.

Lúc đầu, bà mẹ chồng Bắc quê này còn phụ với chị Mùi lo cơm nước, săn sóc hai đứa cháu "ghẻ", nhưng dần dần, đúng là được đằng đầu lấn đằng đuôi, bà hẳn hòi đóng vai "bà nội" của xấp trẻ trong nhà. Bà nội cũng sai cháu nội những chuyện lặt vặt, mếch lòng bà Ngọc Hoa quá. Những đồ dùng trong nhà đôi khi thành của chung của hai quán. Thiếu ít đồ dùng, ly tách, bà Muội cũng cứ "tự nhiên" đem ra sau cho Bao mượn dùng đỡ. Bia lon ngoại dùng xong còn lon không, giấy báo, tập vở, chai lọ, bà muội thu gom lại hết, tuần tuần tiếp xúc, cân, đo với mấy chị ve chai ngay trước mặt nhà, xong tiền bỏ vào túi rủng rỉnh, mặt mày tươi rói.

Bà Ngọc Hoa cằn nhằn, gây lộn với Bảnh, dọa bỏ nhau cũng có. Ngón nghề của Bảnh dùng lần nào cũng hiệu nghiệm là dỗ dành, hứa hẹn và vuốt ve...xong rồi thôi. Mọi việc rồi cũng thường đi, quen dần, nên mọi "áp lực" của bà Ngọc Hoa hết linh. Mà mẹ chồng, nàng dâu càng ngày càng "lục đục". Chuyện mới xẩy ra từ hai tuần trước, lúc chị Mùi kho nồi thịt đậy không kỷ bị con mèo hàng xóm sơi sạch nhẵn, bà Ngọc Hoa bực qua, không dằn lòng được, hét toáng lên:

"Làm ăn cẩu thả. Nhà này toàn người đui mù hết, khổ thân tôi, nuôi một bọn mù."

Vậy là bà Muội nhảy đong đỏng:

"Này chị kia, chị không được nói xỏ nói xiên. Chị bảo tôi đui đấy hẳn."

Bà Ngọc Hoa nổi nóng:

"Thế thì cả nồi thịt để cho mèo nó xơi mà nhà đầy người không ai ngó ngàng, vậy là sáng mắt cả đấy à..."

"Tôi đã nhịn nhiều rồi...con giun xéo lắm cũng quằn...Tôi làm việc trong nhà này còn hơn người ăn người ở, có lúc nào rảnh tay không đã chứ."

"Mẹ làm gì mà như người ăn người ở. Mẹ cũng quần lụa áo là, làm gì đụng tới móng tay. Có làm thì cũng làm cho chú ấy, cho đầy cái túi của mẹ. Mẹ tham đủ thứ..."

"Ôi giời ơi. Chị chửi tôi đấy phải không? Anh Bảnh ra mà coi vợ anh nó chửi mẹ anh, anh ra mà nghe dùm...Ôi giời ơi, con dâu đời này...."

"Hết chịu nổi rồi! Giờ bà muốn làm gì tui nào? Kêu thằng Bảnh ra đây đi, nó làm gì tôi? Đúng là bà già "ó đâm".

Bà Muội là khóc, xổ tung cả tóc tai ra. Bảnh chạy tới, Bao chạy vào. Hai anh em đứng nhìn nhau.

"Anh có biết dạy vợ không? Nó chửi mẹ mà anh còn đứng ngó...Đồ hèn!"

Bảnh dậm chưng:

"Hai người có im đi không? Tôi vì các người mà các người chỉ biết làm khổ tôi. Bộ mẹ con rồi giết nhau chăng?"

"Anh Cả coi, chị ấy chửi cả bu...Chị ấy còn coi ai ra gì!"

Bà Muội bù lu bù loa. Mặt bà Ngọc Hoa đanh lại:

"Quá lắm rồi. Tới đâu thì tới..."

"Ôi giời ơi, thứ dâu con mất nết, thứ này đem mà câu sấu..."

"Bà già dịch...đồ vô ơn. Cút ra khỏi nhà đi. Đi, đi ngay..."

Bà Ngọc Hoa xông tới. Lúc đó ai đẩy chân bà không biết nữa. Bà đưa tay xỉ xói, bà mẹ chồng cũng xỉa xói trả lại, và không biết ai xô ai trước, cả hai cùng xông vào xáp lá cà một lúc. Rõ ràng là bà Ngọc Hoa đã lùi lại, rụt tay về mà không hiểu sao bà Muội bỗng té ngã xuống đất, còn như cố tình đập đầu vào tường trước khi nằm quay đơ. Bao la lên:

"Giết người. Giết người bà con làng nước ơi. làng nước ơi là làng nước ơi...làng...ơ...làng...Mày dám đánh bu tao hả, mày dám..."

Bao xông tới. Bà Ngọc Hoa lúc đó đã lên cơn điên rồi. Bà nhảy xổ vào Bao, miệng chửi tay cào...Bảnh phải can thiệp thôi. Xô em ra, kéo vợ không được, anh nện cho bà vợ một cái tát, xô dúi bà xuống góc nhà, anh đỡ mẹ đứng dậy...

"Bu có sao không bu..."

Bà Ngọc Hoa tê tái, nhìn ra sự thật rồi. Đau đớn, hờn giận, phẩn uất, hơn một tuần lễ tính lui tính tới chuyện thôi nhau. Bảnh cười gằn, giở giọng tàn ác:

"Nhắm bỏ được hãy nói. Mày dám không? Tao không cho mày bỏ...Hối hận hả? Mày hối hận muộn rồi!"

Bạo lực có, dỗ dành có. Lì ra có. Cuối cùng đâu cũng đã vào đấy. Bà Ngọc Hoa biết chọn con đường nào nữa, hết đành đứng ỳ trong ngõ cụt.

Có lẽ vì còn ấm ức chuyện đã xảy ra, bà Muội hai ba lần đi ra đi vô không thèm ngó mặt con dâu. Cuộc chiến tranh lạnh này không biết đến bao giờ mới dứt. Bà Muội cũng nhiều ngón đòn lắm, không hiểu bà đã làm cách nào mà con Lựu bênh bà chằm chặp. Gần đây thôi, con bé hết chống đối với "chú Bảnh" mà còn có vẻ thân mật, trìu mến. Bà Ngọc Hoa đang để ý con bé, nó đi chơi đêm về khuya, một vài lần bà Ngọc Hoa bắt được thì Bảnh lại đứng về phe nó.

Lúc Bảnh dọn dẹp xong, gọi "em ơi, lên ngủ", bà mới đủng đỉnh lên cầu thang. Bà không nhìn thấy đằng sau lưng bà mẹ chồng dài môi, mắt nguýt có đuôi theo bà. Lên lầu, bà yên tâm thấy con Lựu đã ngủ ngon lành. Bà lắc đầu, con bé đoảng vậy thì thôi, ngủ kéo áo banh cả phần bụng, tay chân soãi dài, không có chút ý tứ nào.

Vào phòng, bà nằm xuống giường, kéo tấm chăn mỏng đắp ngang bụng. Như trước đây, chỉ đợi bà nằm xuống là Bảnh đã lăn tới ôm chặt bà, tỏ tình thương mến khắng khít. Tình như cũng đã phai dần rồi đây. Bảnh nằm ngữa, hai tay đặt lên ngực, không hề nhúc nhích. Chờ một lúc, bà nổi cáu:

"Làm sao vậy, có đau ốm gì không?"

Bà quay lại, ôm lấy Bảnh.

"Không đau ốm gì đâu. Nhưng anh hơi mệt..."

"Làm gì mà mệt, mọi chuyện mấy đứa làm hết, anh chỉ đứng nói đía cái miệng..."

"Ừa, mấy lúc này anh bị đau sống lưng...."

Bà nuốt một cục "ức" đang dồn lên chẹn cứng họng. Nước mắt ứa ra. Bà cố nén tiếng thổn thức. Đã gặp thằng "lưu manh" số một rồi. Đúng như lời hắn nói: Hối hận cũng đã muộn. Người chồng bị bà đá văng ra đường, nay đã có hạnh phúc mới, an vui. Lau nước mắt, bà xích lại, lay lay vai Bảnh:

"Anh khoan ngủ, tôi muốn hỏi anh một chuyện."

"Chuyện gì, em ơi. Không thấy anh đang mệt sao?"

"Mệt cũng phải trả lời cho nó rõ ràng. Có phải anh thay đổi rồi không? Từ trước tới giờ anh chỉ lợi dụng tôi?"

"Em đừng nghĩ quẩn. Anh không thay đổi gì hết."

"Nhìn thái độ anh tôi biết là anh đã chán tôi..."

"Trời ơi, em biết mấy giờ sáng rồi không? Em cũng cần phải ngủ chứ. Sao em nói dai quá vậy?"

Bà Ngọc Hoa nghẹn cả lời:

"Tôi nói cho mà biết, phản con này không được đâu..."

"Anh phản em làm gì anh?"

Nghiến răng, bà chồm người lên:

"Phản thử coi. Tôi giết chết. Đi ở tù tôi chịu. Anh thách tôi phải không..."

Cái giường như muốn sụm trước sự vùng vẫy của bà Ngọc Hoa. Giữ chặt được hai tay bà, nằm đè lên cho bà Ngọc Hoa yên thế, Bảnh cười:

"Anh chỉ đùa thôi, em làm gì dữ vậy. Anh thử em đó..."

Rồi Bảnh thở ra, dài thườn thượt.

"Em à, anh buồn lắm. Cứ thấy mẹ và em mâu thuẩn nhau, anh muốn chết quách đi cho xong...Xưa nay anh chưa hề làm buồn lòng mẹ anh..."

Ngậm. Nuốt nữa. Chỉ vì làm phiền lòng con mẹ già. Còn tôi? Bà Ngọc Hoa muốn hét lên cho hả cơn giận. Nhưng Bảnh đã ôm chặt bà, ghé miệng bên tai bà:

"Em phải giữ sức khỏe, ngủ đi."

Vẫn giọng lưỡi ngọt ngào, nhưng vẫn là cho phải chuyện. Bà Ngọc Hoa hiểu Bảnh hơn ai hết mà. Bàn tay Bảnh vẫn vuốt ve:

"Em à. Mình ngủ nhé."

"Đồ đểu...sao mà đểu..."

Giọng bà tắt đi. Bảnh đã đưa môi bịt chặt miệng bà. Chỉ có vậy mà bà đã rũ người ra, hai cánh tay bà từ từ đưa lên, ôm chặt vai Bảnh. Khi hai đôi môi rời nhau, bà Ngọc Hoa nói như mếu:

"Anh làm khổ tôi quá. Tôi khổ quá..."

"Khuya lắm, mai còn nhiều việc. Em ngủ đi...ngủ đi mà...cưng..."

Bảnh ôm chặt bà Ngọc Hoa. Bàn tay Bảnh luồng vào trong áo. Bà chờ đợi. Nhưng bàn tay cứ nằm im một chỗ, như thói quen. Và Bảnh ngủ. Bảnh ngáy.

Không thể nào dỗ giấc ngủ được cũng như không thể nào ngăn giòng lệ tủi hờn trào ra. Bà Ngọc Hoa còn biết giận ai hơn là giận mình, oán mình. Thức lâu mới biết đêm dài...Cơn đau khổ dằn vặt không chịu nổi, bà cố tình thức Bảnh dậy, nhưng hắn chỉ ú ớ...

"Anh mệt quá, để yên cho anh ngủ..."

Vậy cho tới lúc trời sáng bạch.

Một đêm, hai đêm, rồi tuần lễ, tuần lễ nữa, Bảnh vẫn bề ngoài âu yếm, thương yêu bà Ngọc Hoa. Đêm đến cũng ôm ấp, vỗ về, nhưng chuyện vợ chồng thường nhật không tới. Chiến tranh lạnh âm ỉ giữa hai người, càng ngày càng đóng băng. Bảnh đã rất khôn khéo không để bùng dù một que diêm quẹt nào hơ nóng chảy. Những đêm thức trắng hờn giận, tủi sầu rồi cũng qua được, bà Ngọc Hoa đã có lại giấc ngủ. Để coi Bảnh nhịn được bao lâu cho biết? Bà nghĩ là Bảnh sẽ không chịu được lâu, vì con thú vật trong lòng Bảnh bất trắc lắm. Miễn là đừng để Bảnh có cớ nóng giận bỏ ra khỏi nhà là có chuyện. Một bọn bê đê lúc nào cũng canh Bảnh, hễ Bảnh rảnh tay là bắt hồn bắt xác, còn tặng thưởng thêm tiền. Lâu nay bà đã cố gắng bù vào khoảng trống mê tiền của Bảnh khá đầy đủ nên Bảnh cũng không ham đi lại với bọn bê-đê nữa. Cho tới một hôm....

Cũng tại nồi cháo gà nấu lỏng bỏng mà bà ăn quá muộn, nên khoảng hai ba giờ sáng, bà thức tỉnh vì cảm thấy bụng dưới đau căng. Bà nhẹ nhàng ngồi dậy, rón rén vào toa-lét. Xong xuôi, nhẹ nhõm,đi ra, bà mới có thì giờ nhìn chiếc giường ngủ. Dưới ngọn đèn ngủ tỏa một màu xanh dịu nhợt nhạt, tấm chăn dồn đống mà không có người nằm. Đang đêm Bảnh đi đâu? Chị Mùi chăng? Cái con mụ ở này cũng chằn ăn trăn quấn lắm chớ không vừa gì. Nhiều lần bà Ngọc Hoa đã bắt gặp những cái háy nguýt dành cho Bảnh rất đĩ. Không phải bà không để tâm, cũng có lần hoạnh họe Bảnh:

"Này, anh làm gì thì làm, cũng nể mặt tui. Anh dê con ở nữa thì chả ra thể thống gì đâu!"

Bảnh dẫy nẩy như đĩa phải vôi:

"Ối giời. Em nói gì thế? Em hạ nhục anh đấy phỏng? Có giời làm chứng...sao em có thể hạ giá anh tệ đến thế?"

Thấy Bảnh sừng sộ, bà cũng đã bán tin bán nghi:

"Thì em phòng vậy thôi. Biết đâu ma ăn cổ giờ nào. Có phòng có hơn."

Lòng bà tím lịm. Còn nghi ngờ gì nữa. Dưới nhà, chỉ có bà già và con ở. Không sai vào đâu. Bà định tông cửa đi xuống, nhưng lại muốn bắt tại trận cho hết chối cãi. Đồng ý Bảnh thì chưa tìm ra dấu hiệu gì, nhưng chị người làm thì quá lắm. Chị nói năng với Bảnh rất bời xời, nhiều khi tớ không ra tớ, chủ không ra chủ. Bà Ngọc Hoa tức lắm, nhưng một người làm việc giỏi như chị Mùi dễ gì kiếm người thay thế? Dù sao thì cũng phải làm cho ra ngô ra khoai.

Bà Ngọc Hoa ra khỏi phòng, phong phanh chiếc áo ngủ. Đầu óc quay cuồng bao nhiêu câu hỏi mà câu trả lời không ra. Nếu như bắt gặp Bảnh đang cùng chị ở thì mình phải làm sao? Xông vào, cào cấu, đánh đá. Ôi, nhục lắm. Quay lưng. Khổ hận làm sao sống nổi. Cũng phải đến nơi cái đã.

Qua phần sân lộ thiên, gió lùa lồng lộng làm ngực bà lạnh buốt. Cũng may, khoảng sân cũng chỉ qua mấy bước chân. Bà đẩy cửa phòng lớn đằng trước. Gian phòng này vừa làm một phòng khách trên lầu, còn kéo một tấm màn che cho con nhỏ một phòng để ngủ, nhưng con bé không bao giờ chịu kéo tấm màn. Nhiều buổi tối đi lên lầu, thấy con nhỏ nằm ngủ áo quần cẩu thả trông rất phiền mắt. Hôm nay, con bé ý tứ kéo màn tấm màn ngang qua hết, che phòng kín bưng. Có vậy chớ. Nói hoài riết cũng nhàm rồi.

Nhưng lạ chưa, giờ này nó làm gì mà chưa ngủ. Có tiếng lục đục bên trong. Tò mò, bà rón rén đến gần, đưa tay hé một bên màn nhìn vô. Lúc đầu, tối thui. Nhưng rồi, ánh trăng bên ngoài chiếu qua phần cửa sổ đóng không hết, mắt bà đã lờ mờ thấy...Bà run lên. Có phải ảo ảnh không? Mình mơ hay tỉnh? Tin được không?

Con Lê không một mảnh quần áo, và người đang nằm lên trên là ...Bảnh.

"Chú ơi..."

"Im. Đừng la."

Bà Ngọc Hoa cũng không la. Bà đổ vật xuống. Bất tỉnh.

° ° °


Chuyện bà chủ quán Bạch Ngọc, tên là Ngọc Hoa, tự nhiên cạo tróc lóc cái đầu đồn rùm beng suốt con đường Tự Do. Một buổi sáng, đi ra đường bà trùm chiếc khăn bưng kín cái đầu. Cô Nga, bán đồ thêu ở cách mấy căn trông thấy trước. Còn không tin ở mắt mình, cô chạy ù vô, gọi người bán chung cửa tiệm:

"Ê, bà Vinh, ra đây coi, có phải tui hoa mắt không đây?"

Đến lúc bà Vinh chạy ra nhìn theo, rồi cả dọc con đường Tự Do nhìn thấy, xác định thì không có ai hoa mắt hết. Bà Chi, chủ tiệm uốn tóc là người rõ chuyện đầu tiên.

"Bã cạo đầu thiệt đó."

"Sao vậy?"

"Ừa, thì buồn đời, cạo đầu được không?"

"Hơ, ai mà không có lúc buồn đời, nếu ai buồn đời cũng cạo đầu thì đàn bà con gái trọc lóc hết trơn rồi, đâu còn ai có tóc nữa. Nói chuyện khó nghe."

Một bà, tóc đang quấn uốn ngồi chờ, nói chen.

Bà Chi cười cười, đổ thuốc gội đầu lên tóc con Lê, tay thoăn thoắt gãi gãi, cào cào, vừa ghé tai nó:

"Biết sao hôn. Nói cho nghe nhưng nhớ để bụng, không kể lại với ai, mày hứa đi...Ờ, con mẻ bắc kỳ này cạo đầu, còn ăn chay nữa..."

"Phải không đó bà, hay bà thấy người ta cạo đầu, hổng qua gội đầu nữa, buồn..."

"Buồn cái cức tao. Tao làm nghề này từ hồi mày chưa đẻ, nói cho mà biết. Tao chấp nếu có mốt mới đàn bà con gái cạo đầu trọc lóc tao hổng thất nghiệp đâu nghen. Hễ có mốt đó thì tao đổi qua tiệm gọt đầu, được không?"

"Phải. Phải, bà giỏi rồi. Bà còn làm cả nghề cạo lông gì nữa chớ cạo đầu..."

"Lạc đề hết trơn, đang nói chuyện cái đầu bà Ngọc Hoa, đi trớt lớt hết, vô duyên...."

"Thì cũng tại bà, nói đi..."

"Ờ hén. Bữa trước khi cạo đầu bã qua đây gội xấy hẳn hoi, rồi bã còn nói lâu lắm tui mới trở lại gội đầu, đôi khi đi biệt luôn. Mình tưởng bã chán cảnh no đủ đú đởn từ ngày vô Nam, về Bắc cắn hột muối làm hai chớ, ai dè bà chưa nói đã khóc hu hu..."

"Gì nữa đây, bộ thằng Bảnh nó bỏ bã sao?"

"Còn lâu, bã muốn bỏ mà không bỏ được..."

"Chuyện gì mà kỳ, muốn bỏ là bỏ cái rụp đường ai nấy đi. Sao bã bỏ ông chồng cái một mà đến phiên thằng ở lại không bỏ được?"

"Bởi chuyện đời hổng biết sao mà nói...chồng đẹp trai, có chức, như vậy mà đi theo thằng ở mặt mày du côn du kề thày chạy luôn có nghịch không đã chớ."

Con Lê thở ra, lắc đầu. Thiệt cũng chỉ còn biết lắc cái đầu chớ nói sao nữa. Nghịch quá đi chớ. Bởi, con người ta hổng biết lúc nào khôn lúc nào dại. Hồi đó, kiểu thứ con ông bà, vác cái mặt lên hổng thèm nhìn ai thẳng mặt hết. Chửi chồng, đánh con, như mắng mèo chửi chó. Ông chồng đeo cái lon, lái xe đi ra đường chớ ở nhà, còn thua mấy cái lon sữa bò nữa...Cũng là một đổi đời tiếp tục đó chớ. Từ ngày bỏ chồng, lấy trai...tơ, coi mòi xuống quá.

"Rồi sao?" Con Lê sốt ruột.

"Ờ, tội nghiệp bã lắm. Khi biết thì chuyện đã lỡ rồi, ván đã đóng thuyền...."

"Xì...cải lương. Cái gì đóng thuyền. Bộ bà hổng nghe tụi nó ca: "Đừng lo ván đóng thuyền rồi. Gỡ ra đóng lại mấy hồi em ơi!" đó sao. Bà đó ông trời bả còn không sợ..."

"Bởi, không ai nói hay được. Bã không sợ trời sợ đất, mà bây giờ đi sợ thằng Bảnh mới là chuyện đáng nói. Bà biết không,đứa con gái đầu...cái con gì đó..."

"Con Lựu. Biết. Biết con này. Ôi giời, nó là con nít ranh..."

Bàn tay bà Chi vẫn thoăn thoắt trên đầu con Lê, cúi đầu xuống, ghé vô tai con Lê rì rầm. Con Lê giật mình, trợn mắt:

"Thiệt không đó bà. Hay chỉ nghe người ta nói lại?"

"Chính bã nói...Bã khóc hết nước mắt..."

"Làm sao tin vô. Mèn đét ơi, chuyện gì mà động trời động đất rứa? Hổng còn đạo đức ...cách (cái) mạng gì hết trơn trọi. Ha, có chuyện vậy sao?"

"Ngồi yên người ta "xấy" cho bên này một chút. Đó, đẹp rồi, thấy chưa?"

"Thấy. Đ.M. Chuyện có thật không bà ơi... Mà bã nói là chuyện có thật kể như chắc mẻm. Ha, vậy bi giờ cái đầu trọc lóc rồi?"

"Ừa..."

"Còn thằng chả".

"Thì vẫn thấy vậy. Vẫn anh anh em em...vẫn cà rem nước dừa..."

"Nhưng bã ăn chay..."

"Thì chỉ ăn chay thôi còn mọi thứ khác đâu có chay..."

"Biết. Thằng Bảnh có kể với mấy con bụi đời, bà đó nhịn một bữa là lồng lộn thấu trời xanh... Ha, còn con nhỏ?"

"Thì vẫn cháu cháu chú chú. Có lúc con nhỏ còn kêu "Bố" tỉnh bơ mới "chiến" chớ."

"Thày chạy luôn rồi...."

"Thôi mày ngồi yên tao làm cho xong. Hê, bữa nay là ngày gì mà khi không mày làm đẹp dữ thần vậy?"

"Ngày gì đâu bà ơi. Bi giờ thì ngày nào cũng ngày của các thần cô hồn các đảng...viên. Ừ bữa nay tui vô một chút "mánh".

"Thấy mày làm đầu làm đít là tao biết vô mánh gì rồi. Vô mánh kiểu mày coi bộ đừ dữ hén?"

"Còn hơn là để không bà ơi. Tuy nó khỏe mà "nghèo".

Con Lê ra khỏi tiệm gội đầu. Bây giờ còn vấn đề tắm táp nữa đây. Ở công viên, đêm khuya nó ra vòi nước công cộng tắm. Việc tắm giặt ở máy nước công cộng cũng đã đóng thuế cho bảo vệ công viên rồi. Nhưng lúc này giữa ban ngày ban mặt, đứng tắm ở vòi nước, dù có mặc áo quần đàng hoàng cũng có thể bất thình lình công an khu vực xuất hiện, tốn tiền phạt còn đau hơn hoạn. Thôi thì đành theo lời chĩ dẫn của con Quê đi tìm bà Muội. lát nữa, phải thơm tho để đi gặp anh Hai, lần này còn hơn đi thi tuyển hoa hậu hay xin việc làm nữa.

Bà Muội nghe nói, đặt liền giá cả. Con Lê chịu giá nhưng hơi ngán bà Ngọc Hoa. bà Muội xua tay nói không lo, giấc này bà Ngọc Hoa đang tụng kinh, tịnh khẩu. Vậy là con Lê yên dạ, vô cửa sau. Trút hết áo quần, đứng dưới vòi hoa sen, rồi thấy bóng mình lồ lộ trong tấm kính chiếu. Con Lê thở dài áo não. Nó nhớ tới hai cái gói giấy nhỏ đàn em của anh Hai đưa, bảo bỏ vô cà phê cho anh Hai uống một và nó uống một. Con Lê lạ gì thứ thuốc thiên lôi hà bá này. Anh Hai sẽ như con voi và nó từ chết tới bị thương...nó đã từng gặp một đôi lần, dân chơi có thuốc, sau đó, cả tuần lễ hồn nó chưa trở lại xác.

Nửa giờ sau nó đã sạch sẽ trong bộ đồ lụa thêu màu hồng, ngồi vắt vẻo trên xe xích lô, đi đến điểm hẹn. Nắng chiều mong manh, sắp tắt.

° ° °


Ngôi biệt thự cổng đóng then gài, nằm ở mặt tiền một con đường ngắn, toàn nhà cửa sang trọng. Trước đây là khu nhà giàu của các tay tổ"tư sản" Sài gòn cũ. Nay chắc chắn là được tiếp thu cũng bởi tay tổ "tư sản mới". Con Lê đã được dặn dò phải xuống xe ở đầu đường, đi bộ tới. Chỗ của các "ông lớn" phải bảo mật đàng hoàng.

Đứng trước cánh cửa sắt sừng sửng, lạnh lùng. Một hình vẽ đầu con chó bẹc-giê nhe răng như sẳn sàng chồm tới ngoạm ngon lành thịt người, con Lê chột dạ quá. Thở mấy hơi dài lấy hết can đảm, nó bấm chuông.

Không biết có con chó chồm ra không? Nhỡ nó đớp một miếng thì đi đời. Nghĩ vậy, cả người con Lê phát run như lên cơn sốt rét. Nó phải hồi hộp đợi chờ lâu lắm. Năm hay muời phút. Không, có thể hơn nữa. Hay người ta gạt mình, cho hẹn lèo phá chơi. Dù vậy, nó cũng không dám đưa tay lên bấm chuông lần thứ hai.

Có tiếng chân bước lạo sạo bên trong. Cũng lâu lắc lắm mới tới gần cửa. Rồi một cái lỗ trên tấm cửa sắt được kéo ra. Nó chỉ thấy hai con mắt.

"Tới rồi hả?"

Con Lê "dạ" một tiếng thiệt nhỏ.

"Ai bảo cô tới đây?"

"Dạ ban "giám khảo" chấm con..."

Con Lê đã được dặn trả lời vậy.

Cánh cửa nặng nề chỉ hé ra cho vừa đủ chỗ con Lê lách vào rồi đóng cái rầm. Tiếng chốt cửa kêu cái két. Ổ khóa kêu cái tách. Đâu có gì mà sợ dữ vậy. Bất quá cũng như những lần tới mấy cơ quan theo phiếu "đặt hàng " của mấy ông cán trực ban. Nó ngước mắt lên nhìn. Cặp mắt lồi trên khuôn mặt bự tổ chảng đang nhìn nó một cách hung dữ. Rồi cái miệng rộng xách lên:

"Vô đi".

Nó lủi thủi đi theo người đàn ông thấp, đen, mập, trông đàng sau, cắt tay cắt chân đi là một tấm thớt vuông vức. Không thấy bóng một con chó nào hết trơn. Cũng không nghe tiếng chó gầm gừ. Xích lại rồi chắc. Con Lê vẫn không thấy ăn chắc chút nào. Chân nó có lúc khựng ríu lại. Bụng nó đau lâm râm. Khỉ quá, đúng lúc này mà nó ọc ra là không có cái gì nút lại được. Tính ngày thì cũng sắp tới kỳ, nó cẩn thận ăn vô mấy trái chuối chát như người ta bày, mọi lần hiệu nghiệm lắm. Có lẽ sợ quá nó đau bụng chăng? Giám khảo có nhắc chừng: "Anh Hai không vừa ý là không có được thưởng gì đâu nghe...". Nó nhìn vô căn nhà. Ớn da da luôn. Cái nhà đồ sộ bao quanh một khu vườn xinh đẹp, rộng mênh mông chưa từng thấy. Nó càng teo.

Cũng tự tay người đàn ông mở của căn nhà. Gia nhân, người hầu đâu hết rồi. Nghe nói mấy ông này có bảo vệ gác trong gác ngoài, rồi chó dữ cả đàn, sao nhà này êm re! Vừa bước chân vào là nó lia vội đôi giày cao gót. Một màu thảm đỏ, đặt chân lên như đứng trên tấm nhung. Ui choa, bàn ghế, đồ dùng gì trong nhà cũng sáng bóng soi mặt được. Các cửa đều được may màn màu đỏ thẩm như huyết dụ. Đối với nó, chắc cung vua cũng không thể hơn. Nhìn lên tường, một tấm ảnh hình bác Hồ phóng lớn. Một bên, thấp xuống chừng vài tấc, một tấm ảnh khác, chừng còn thiếu niên, mặt mày hom hem, đen thùi. Phía dưới chạy một băng dài với giòng chữ: "Tổ quốc ghi ơn." Coi, thanh thế cách mạng cỡ"bự".

"Ngồi xuống đó đi."

Người đàn ông nói như ra lệnh. Lúc này nó mới có dịp nhìn rõ ông ta. Mặt to chèn bẹt, mũi nở mà sần sùi, đôi môi dày, thâm tím như hai miếng thịt trâu dính vào nhau. Còn đôi mắt lồi như muốn vượt ra ngoài khuôn mặt. Con Lê đã qua nhiều tay khách nhưng chưa có người đàn ông nào tướng xấu mà dị dạng như người đàn ông này.

"Biết uống rượu không?"

"Dạ..."

"Biết hay không cũng phải uống."

Con Lê ngồi thỏm lỏm giữa chiếc ghế sa lông, nó không dám dựa ra đằng sau.

"Đâu. Cái gói gì tụi nó đưa đâu?"

Con Lê mở ví lấy gói giấy nhỏ đặt lên bàn. Người đàn ông rót rượu vào hai cái ly, tự mở gói, đổ chất bột trắng vào cả hai ly. Đẩy một ly về phía con Lê:

"Uống đi".

Ông ta cũng làm một hơi ly kia hết nhẵn.

Rõ ràng cả ngày trời nắng chang chang, tự nhiên ông trời "xù" ai mà gầm gầm gừ gừ rồi sét xẹt ngang xẹt dọc. Người đàn ông tới gần con Lê, tự tay lột hết áo quần nó ra.

"Có bịnh gì không?"

"Dạ không."

"Có đi khám da liễu hằng tháng không?"

"Dạ, con không có làm nghề mà...bị con nghèo nên lâu lâu mới..."

"Được. Đưa đây coi."

Dưới ngọn đèn né ông sáng rỡ như ban ngày, "ông cán bộ" xăm xoi như bác sĩ khám bệnh.

"Sao nhão thế này. Đã đẻ chưa?"

"Dạ con..."

"Xưng em"

"Dạ em còn con gái..."

"Hừ..."

Con Lê co người lại. Nó nói còn con gái là nói hớ rồi. Sửa lại không được nữa.

"Đi tắm đi".

"Dạ em tắm rồi, vừa tắm xong."

"Đi tắm nữa. Trong này."

Con Lê đi theo tay chỉ của người đàn ông. Con Lê vào tới thì hắn cũng vào theo.

"Tắm cho anh trước."

Nó phải tắm táp cho người đàn ông. Sao da ông ta sần sùi, nham nháp, đưa tay chà xát xà phòng, nó rợn cả người.

"Kỳ đây này."

Toàn ông ta ra lệnh. Con Lê tuân theo như một thuộc cấp nhận lệnh sếp. Rồi đến lượt con Lê được tắm táp, nhưng kỳ thực là nó đang thụ hình. Đi khách nhiều, nó chưa gặp người đàn ông nào thô bạo như ông ta. Hình như cơn giông ngoài trời gầm thét dữ dội bên ngoài thúc đẩy ông ta vật vã con mồi một cách tàn nhẫn, dã man hơn. "Không làm cho anh Hai vui...không được gì hết, đừng nói tới tiền thưởng". Con Lê nhủ mình chịu đựng thêm một tí, một tí nữa...

"Tốt. Tốt lắm."

Máu trong người con Lê như đang dồn hết lên họng và nó muốn nôn thốc ra. Chưa bao giờ nó chịu đựng cảnh đau xé da rách thịt như thế này. Nước mắt đặc trong cổ họng phải nuốt xuống. Lật ngửa, lật nghiêng, lôi lên, đẩy xuống, bấm béo, ông ta như xem xét một con cá còn tươi hay đã ươn sình.

Sau cùng, ông ta bế nó liệng vào một căn phòng gắn máy lạnh. Con Lê được nằm trên giường Hồng kông. Chút êm ái làm nó tỉnh táo lại. Nhưng không bao lâu, người đàn ông cầm cả hai rượu đổ lên người nó và nó biến thành một chai rượu cho ông ta tu đến giọt cuối cùng. Mắt nó hoa lên, và một cơn sốt làm nó xây xẩm. Đèn đuốc trong phòng tắt ngúm hết sao mà mắt nó tối sầm lại.

Nó như rơi vào một vực sâu, rơi xuống mãi, xuống mãi rồi hai tay nó biến thành đôi cánh, và nó như con bướm, có thể bay lượn dưới hố sâu. Rồi một sức đẩy nào dưới lòng hố hất tung nó lên mặt đất. Nhờ có đôi cánh, nó bay qua một khu rừng, rồi lượn trên một ngọn đồi. Toàn hoa là hoa, muôn màu sặc sỡ. Ở trong rừng hoa chen lẫn những chiếc nấm đủ màu, đỏ tím xanh vàng. Nó cảm thấy đói bụng. Ăn thôi. Nó ngắt một cây nấm lên ăn. Một cây nấm nữa., một cây nấm nữa....Người nó bỗng nóng ran, phồng lên, ngứa ngáy. Đúng là phải thứ nấm độc rồi. Nó nhìn thấy má nó, chị Bảy cà tong, đưa ngón tay có đeo cái nhẫn hột xoàn bé tí lên, soi, ngắm. Rồi chị mắng nó: "Đồ tham ăn, mày chết đáng đời mày rồi." Bà mẹ bất nhân, thấy con chết không cứu, còn chửi, còn cười. Coi, tự nhiên có cái cây trên tay bà. Bà làm gì vậy? Đánh à. Cứ vậy mà phang xuống chắc cái đầu Lê bể đôi. Đôi cánh nó rủ xuống và nó nằm trên đất, giang tay giang chân chờ chết...Mấy chiếc nấm trong bụng nó đã biến thành một con dao nhọn và đâm ngược ra, cả người nó tuôn máu xối xả....trong giây phút thập tử nhất sinh đó, mắt nó hé mở như người ta nói là phút hồi dương trước khi chết...

Người đàn ông đang nằm quay cu đơ bên cạnh nó. Thì ra nó không chết. Nó thở một hơi dài và trái tim đập loạn xạ một lát mừng quíu quít và mệt mê tơi. Nó muốn ngủ thẳng cẳng một giấc nhưng nhớ ra, người nó bầy nhầy nhơ nhớp, nằm yên một lát lấy sức, nó ra phòng khách lượm mớ quần áo đem vô phòng tắm.

Như vậy là "Anh" Hai Thạnh bằng lòng hết ý rồi. Tắm táp sạch sẽ xong mình sẽ ra sa-lông ngồi đợi "Anh Hai" lại sức. Nó hy vọng vào số tiền thưởng sắp có sẽ nhiều. Tưởng là dư sức qua cầu, nhưng lúc nước trên bông sen túa ra, tỉ tê trên da thịt nó thì nó bỗng rùng mình, "hách xì" một hơi, ngực nó lạnh cóng, có cảm giác nặng nề, khó thở như bị một tảng băng đang đè và nó muốn ngã xuống xỉu tại chỗ.

Rồi nó cũng định thần thấy lại mọi vật. Đúng lúc đó nó nghe bên ngoài như có tiếng ú ớ rồi như có tiếng chân đi. Con Lê sợ quá đứng im re trong phòng tắm. Không lẽ "anh Hai" đã bình thường trở lại và đi kiếm nó? Nếu như vậy là đời nó tàn tới nơi, sức nào mà nó còn chịu trận được nữa. Và ông ta có phải là một con voi hay một con quỷ? Sợ quá đi mất. Nó chờ đợi nghe ngóng...

Một lúc sau không thấy động tỉnh gì, con Lê mới rón rén đi ra. Đâu có ai? Bộ thần hồn nát thần tính sao đây? Coi, anh Hai có dậy thật không? Nó đi vô phòng. Trước mắt nó là một màu đỏ thắm. Nó suýt hét lên. Anh hai Thạnh vẫn trong tư thế nằm ngửa, nhưng cả người nhuộm máu me, và đôi mắt lồi mở trừng trừng nhìn về phía nó.

Đưa tay bụm miệng để ngăn tiếng hét, nó chạy ra phòng khách lượm cái ví, xô cửa đâm đầu chạy ra sân. Cánh cửa sắt đã được ai mở hé. Lúc này rõ ràng đã khóa nghiến bên trong mà. Trí nhớ nó lộn xộn lắm. Nó lách người ra ngoài. Cơn mưa lúc này mới ập xuống. Mặc kệ mưa. Nó cứ đâm đầu chạy, trong mưa, trong bóng đêm. Chạy càng mau, càng xa càng tốt. Chạy không ngoái đầu lại.

Mãi tới khuya con Lê mới về tới công viên. Vừa về tới nơi trú ngụ nó đã đụng đầu Hai Nuôi. Nhìn con em ướt tèm nhèm, hắn hất mặt hỏi:

"Bộ mày không biết núp mưa sao để ướt từ đầu tới đít vậy."

Con Lê làm thinh. Nó chẳng coi thằng anh có ký lô nào lúc này. Trút vội bộ quần áo ướt, đồ lót ướt, nó lau khô người, mặc bộ đồ khô khác. Chỉ kịp nằm xuống đắp cái chăn trùm kín mít đầu, nó bắt đầu rên.

"Đ.M con đĩ chó."

Hai Nuôi chửi, nhổ nước bọt. Cái con này thiệt thiên lôi đánh không chết. Dù gì nó cũng là con gái, Hai Nuôi tuy là anh vẫn con trai. Thay đồ tồng ngồng trước mắt mà không một chút hổ thẹn, nể nang. Trời sợ mày rồi con Lê. Coi cái mặt tái nhách, đôi mắt không hồn, như mắt cá ươn thế kia là biết nó đi đâu về. Đã cảnh cáo, đừng dính vô bọn có tiền, bọn nhà giàu mới, chúng nó ở trong rừng ra, vẫn là một con thú mà thôi, đâu phải người. Nó đi lại với con Nết nó biết. Nghe con Nết tâm sự thiệt lòng , thương con nhỏ hết biết. Bởi nghèo mà, mấy đứa con gái nghèo đâu có vốn liếng gì ngoài tấm thân. Tuy giận mà nó cũng thương con em, nó tới gần:

"Mày đau há. Đau ra sao?"

Con Lê không trả lời mà vẫn rên khe khẽ.

"Đau sao thì nói. Để tao kêu má về coi cho mày."

Chị Bảy cà tong về. Chị đội mưa bằng tờ nhật trình. Ném tờ báo xuống, chị đứng chống nạnh ngó con Lê.

"Má à, nó đau lắm đó. Nó rên nãy giờ..."

Chị tới ngồi bên con Lê, luồn cái tay vào trong chăn sờ trán, sờ

người nó.

"Đâu nóng nảy gì đâu...Có phải mày...."

"Má để tui yên."

Hai Nuôi hỏi:

"Nó đau sao, má?"

"Ha. Nó không sao cả, chỉ đau cái...ha, mày thân làm kiếp chịu nghe Lê." "Đ.M, mấy người nói chẳng hiểu cái đách gì hết trơn."

Nó nghe tiếng tằng hắng. Lại thằng Long Tân Định. Mưa này mà cũng chịu khó tới. Mặt chị Bảy cà tong tươi rói.

"Giỏi. Mưa mày cũng mò tới. Nhậu không mày?" "Khỏi đi. Không phải lúc nào cũng rảnh để nhậu..."

"Bảnh quá xá vậy Long. Tại bã chớ tao chẳng có có cức gì cho mày nhậu..." "Con Lê về tới chưa?"

"Nó đi đâu mà về tới, mầy?"

"Thì tao hỏi vậy thôi. Nó về rồi à? Tao hỏi nó một tí việc."

"Thôi mày ơi, nó đang giận trời giận đất, giận cả con chó con mèo kia kìa...Lê, mày ngủ chưa? Thằng Long kiếm mày kìa..."

Con Lê vẫn bất động.

"Thôi được. Tao hỏi mày một câu thôi. Nó về lâu chưa?"

"Mày hỏi chi vậy? Nó mới về tức thì. Về là nằm lăn ra, trùm chăn rên. Bộ nó bị đánh ghen hả mầy..." "Không. Bị tao có chuyện muốn hỏi nó. Không sao. Mai tao kiếm nó cũng đặng."

Thằng Long đi ra thì bị chị Bảy cà tong níu lại:

"Mưa mà mày đi đâu. Ở lại tao có đồ nhậu cho mày..." "Cám ơn. Hổng rảnh đâu bà ơi..."

Long Tân Định băng băng đi. Nó mất hút vào đêm tối. Hai Nuôi nhìn chị Bảy cà tong hậm hực thay áo. Nó lắc đầu. Chưa đã, cái tật nó là đưa tay lên gãi đầu nữa.

Trong đêm, bỗng có tiếng còi xe hụ, có cả chục chiếc chạy ngoài đường. Lại có vụ gì "quan trọng" đây. Nghe có còi xe cứu thương nữa. Con Lê đang nằm im, bỗng cựa quậy la thét như lên cơn điên. Chị Bảy cà tong ôm lấy nó:

"Gì vậy? Gì mà la mầy?"

Chị nói thêm một câu rất tục tĩu. Hai Nuôi nhăn mặt, đầu lắc và tay gãi tóc. Con Lê đẩy chị ra: "Nằm mơ thôi mà...Không có gì đâu..."

"Ừ, khi mệt là hay mơ dữ, tao cũng vậy..."

Ở phía ngoài dàn hoa giấy, căn cứ của gia đình chị Bảy cà tong là cái ghế đá. Lúc này con Quê cũng vừa mới lò dò về. Trời mưa, quán vắng khách, Bao đóng cửa sớm. Nhưng cơn mưa còn dai dẳng, nó không thể trãi chăn nằm trên ghế đá. Nhớ chỗ ngủ kín đáo của thằng Bò mỗi khi trời mưa, nó vẫn mặc áo mưa đi kiếm.

Trong một góc tối tăm, phía ngách sau của một nhà hàng, có một đống củi được che bằng mái hiên thấp, phía sau đống củi có một khoảng trống vừa một người nằm. Khi con Quê tới là hai người nằm nên chật lắm, không cựa quậy gì được. May trời mưa, có gió, hơi lạnh, hai đứa nằm co quắp sáp vào nhau.

"Mầy chê tao hôi mà, Quê."

Thằng Bò nói, văng cả ke nước miếng thúi hoắc vào mặt con Quê."

"Ừa, mày hôi lắm. Nhưng dù sao cũng còn hơn chịu ướt ngoài mưa. Đau, cảm, chết luôn."

"Hồi nãy tao có lên kiếm mày mà mày chưa về."

"Rồi sao?"

"Tao gặp con Lê. Nó ướt như chuột lột, chạy như ma đuổi mà mặt mày coi ghê lắm."

"Ai biết. Kệ nó. Mày để ý chi vậy?"

"Hơ, tại tao thấy nó ghê quá."

"Con đó lúc nào không ghê, mầy Có chi là lạ."

"À há".

Cái tay thằng Bò vô tình hay cố ý không biết, đụng mạnh làm con Quê ê ẩm.

"Này, mày không được động đậy nghe..."

"Tao lỡ tay, mày."

"Tao bảo thôi. Lỡ sao làm tới..."

"Tao cứ đụng."

"Ông nội mày."

Thằng Bò cười hinh hính.

"Tổ cha mày, Bò."

"Khi nào mày hết chửi thì thôi..."

"Tao chửi cho tới sáng bét. Ông cố nội mày, Bò. Ý cha. Mày đừng làm tao đau. Mày à nghen. Tao lặt à..."

Hai đứa vật lộn, đấm đá nhau, đùa giỡn túi bụi trong cái ngách bên cạnh đống củi...Lạ chưa. Lâu lắm rồi, con Quê đâu có cảm giác nóng ran dồn tới một điểm. Khi nó làm "nghề" là nó chịu trận, và nó có thể ca cải lương hay nghĩ tới chuyện gì lung tung mà cái xác thịt của nó chỉ chờ cho qua cơn, y như đợi một mũi chích vậy.

Tội nghiệp thằng Bò. Ai dạy nó mà cũng này nọ kia...Rồi thở hồng hộc như con chó. Con Quê nằm ôm nó, nhẹ nhàng vuốt tóc nó, y như một người mẹ với đứa con.

"Ngủ đi, cưng..."

Một lúc sau thằng Bò ngủ há hốc miệng, ke nước miếng chảy rỉ hai bên mép. Con Quê mãi không ngủ được. Nó ngồi dậy. Ánh đèn từ đầu hiên kia rọi tới vàng bệch. Mưa đã dứt từ bao giờ, nhưng nước trên mái còn đọng, giỏ những giọt tí tách trên đống củi. Và từ trong đống củi một con chuột bò ra. Chuột và người giương mắt ngó nhau.

° ° °


Long Tân Định đã hẹn được với con Lê vào buổi tối ở bờ sông Sài gòn, bên cạnh một xe bán khô cá thiều và mực. Cũng có mấy cái ghế "xếp" dã chiến, và bia lon ướp đá lạnh trong một cái thùng có nước đá và mạt cưa. Ở đây xô bồ lắm, chẳng ai để mắt ai. Mua, trả tiền xong cứ việc xách hai cái ghế "xếp" cầm theo, đến một nơi nào đó, trước mặt sông, mở ra, đặt xuống là ngồi hàn huyên tâm sự.

"Không biết có ai theo không?"

Con Lê không yên tâm, nhìn lui nhìn tới, mắt dáo dác.

"Bà càng quớ càng dễ bị để ý. Bà cứ tự nhiên, cố gắng tự nhiên đi mà..."

"Tui muốn chết luôn đây. Xời ơi, ông hại tui...ông...."

"Tui thề. Tui không hề biết việc xẩy ra như vậy. Tui biết thì bà vật tui đi..."

Con Lê lắc đầu. Nó hết tin thề thốt từ khuya rồi. Hể gặp chuyện nó cũng thề bạt mạng vậy.

"Rồi giờ làm sao đây. Họ đang điều tra...Ngày đêm gì tui cũng có cảm tưởng sắp bị bắt.Hễ thấy áo vàng công an là tui muốn vãi đái ra quần..."

"Không ai biết đâu. Mà bà có thấy gì không?"

"Thấy chớ sao không. Lúc đó tui tắm trong buồng tắm. Tui nghe có tiếng chân, rồi tiếng ú ớ như ai kêu gì. Tưởng thằng cha hồi sức lại đi kiếm tui sợ vỡ mật luôn. Tui núp trong buồng tắm lâu lắm. Thấy không động tĩnh gì nữa tui ra. Bởi mới thấy thằng cha..."

"Lúc đó chết chưa?"

"Ông nội tui cũng không biết. Chỉ thấy đôi mắt ổng lồi ra, trợn trừng là tui hết vía rồi và chạy hết biết...Mà giờ nhớ lại tui thấy lạ..."

"Cái gì lạ..."

"Lúc tui vô, thấy ổng khóa cửa rõ ràng. Vậy mà lúc tui chạy ra, ai đã mở khóa..."

"Bà có nhận ra một người nào lúc đó không?"

"Trời ơi, tui muốn đứng tim, còn thấy gì, thấy ai! Mới đây nghe người ta đọc báo nói lại, ổng làm lớn lắm không vừa đâu nghen. Hèn chi ổng ít nói lắm, ổng chỉ làm, mà dữ dằn như con cọp, tui chết điếng. Tui hiểu không ra, ổng làm lớn vậy, tiền nhiều, thiếu gì con gái theo ổng, sao ổng cần mấy thứ như tui..."

Thằng Long cũng nghĩ không ra. Theo nó nghe nói, ông Hai Thạnh này thay đổi "món ăn" hàng ngày. Cao lương mỹ vị cũng có, nếm cơm nhà nghèo cũng có, kể là cơm đường cháo chợ. Ôi biết đâu, người ta có tiền, muốn cái giống gì chẳng được.

Bỗng nhiên con Lê khóc:

"Tui nói trước rồi đó. Nếu bị công an hỏi là tui khai ông ra..."

"Đừng lo, hổng ai hỏi bà đâu. Đây là việc mấy ông lớn tranh chấp thanh toán nhau, việc gì đến bà..."

Con Lê hỉ mũi, đưa tay chùi nước mắt, thút thít:

"Nhưng bữa đó..."

"Quên bữa đó đi. Coi như kkhông hay biết gì hết trơn..."

"Nói nghe hay lắm. Hổng biết. Còn ai trả tiền cho tui chớ. Chưa bao giờ tui "bị" thê thảm như bữa đó đâu nghen. Ông coi, cho tới bữa nay tui như con cò ma..."

"Bị sợ quá mất ngủ nên có chút quầng mắt vậy thôi. Bà mà "nhằm nhò" gì. Coi như xui xẻo, mất một chuyến hàng. Làm ăn có lúc được có lúc thua phải chịu, bà hổng biết chơi luật giang hồ gì hết..."

"Tui không cần biết luật gì hết trơn. Tui chắc anh có lãnh tiền đặt cọc của người ta. Chia đây."

"Tui thề chưa là chưa. Bây giờ bà muốn biết trắng đen không? Tui với bà đi gặp mấy tên "giám khảo" hỏi coi. Bà đi tìm con Nết đi."

Con Nết? Thôi đi. Mấy bữa nay mặt mũi nó cũng teo tóp lắm. Thấy con Lê là nó làm như chưa hề quen biết. Nó sợ còn hơn con Lê sợ nữa. Thằng Long Tân Định nói tới đây là coi như dọa cho con Lê cụp vòi lại rồi.

"Bà lo bằng tui không? Nếu tui bị vồ trước tui cũng khai bà ra vậy..."

Mặt con Lê xanh dờn. Long Tân Định an ủi:

"Nói vậy thôi chớ không ai hỏi bà đâu. Không ai nghi "anh Hai" mà lại đi dính dáng tới loại "điếm mạt" như bà, phải hôn. Cứ yên trí về ăn ngủ, đi làm "nghề". Đừng loạng quạng thằng phường Phó nó biết là đi đoong."

Long Tân Định rút một mớ tiền vày vò trong túi ra:

"Tặng bà nè. Về uống thuốc. Đây là tiền của tui, thấy bà mất quớt trớt hết, tui bù cho thôi, dù gì cũng "móc tay" làm ăn với nhau..."

"Chắc hổng ai biết hôn. Tui lo quá."

"Nữa. Chuyện này người ta nghi là các cán lớn thanh toán nhau, còn không, cũng chính trị. Yên tâm đi mà."

"Chắc vậy?"

"Chắc chớ sao. Thôi dzề tân trang nhan sắc lại đi. Trông tả quá em ơi."

Con Lê đã yên trí đôi phần. Nó tạt vào hàng miến gà kêu tô cháo, thêm một dĩa gỏi lòng gà nữa là đi đứt món tiền thằng Long đưa. Đánh no một bụng, nó tính về ngủ. Vừa về tới, thằng Hai Nuôi nóng nảy chờ nó.

"Ngoài phường mời mày ra làm việc kìa..."

"Ai mời? Giấy đâu?"

"Giấy má gì. Nãy khu vực ghé qua, nói ngoài phường có chuyện muốn hỏi mày. Mày ra ngay đi."

Thay cái áo dài tay, nó đi bộ ra phường. Trong lòng không ngớt lo. Cũng có thể ở trên tư xuống điều tra nó. Nhưng khuya khoắc này phường đâu có làm việc chớ. Đôi khi việc khẩn cấp thì sao? Nó vừa đi vừa tính kế trả lời, theo cách Long Tân Định đã bày nó.

Công an trực ban đang ngồi ngáp ngắn ngáp dài. Nó hỏi:

"Nghe công an phường nhắn tui ra, có chuyện chi vậy chú?"

"À,bà vô trỏng đi. Ông Phó muốn hỏi bà gì đó."

Anh ta đứng dậy soạn đồ đạc vỏ vào ngăn kéo. Giọng Phó công an phường từ bên trong vọng ra:

"Chú mày đi một vòng thăm dân cho biết sự tình đi...Nhớ lát về có chút mồi nhắm, anh em lai rai..."

"Rõ".

Cửa ngoài khép. Cửa trong khép. Ông Phó ôm chầm lấy con Lê:

"Mấy ngày không gặp nhớ quá. Đi đâu vậy?"

Hắn ngắm nghía, sờ nắn:

"Sao ốm nhom ốm nhách thế này. Bịnh hả?"

"Em bịnh".

Mối lo đến giờ này mới tan. Con Lê thở mạnh.

"Bịnh thì bịnh. Chờ em quá rồi..."

Con Lê bị đè ngồi xuống cái ghế. Chiếc ghế bố hàng ngày không thấy đâu. Nhìn cái bụng mỡ của tên Phó càng ngày càng càng thấy gớm quá. Con Lê cắn môi: "Toàn một lũ chó như nhau..." Mặc kệ trong lòng nguyền rủa, miệng nó vẫn phải gượng cười.

"Em cũng nhớ anh vậy."

"Em nói điêu gì thế. Mấy ngày anh chờ dài lưng, kẹt quá mới phải nhờ thằng Tiệt nó nhắn..."

"Vậy mà làm em hết hồn, em tưởng..."

"Em tưởng gì? Tại sao hết hồn?"

"Không...có gì."

Nó cười rúc rích:

"Nghe công an đòi... ai không xanh mặt."

"Ừ, ở trên quận biểu dẹp mấy tấm bạt căng bê bối trong công viên mà anh bảo đàn em làm ngơ đó thôi...vì em ngoan.."

Con Lê cố tìm cách quay người che dấu mấy vết bầm ác ôn, mà sau khi ra người "thiên cổ", anh Hai Thạnh còn để lại. Nó muốn nôn thốc tháo khi cái miệng đầy thức ăn và hơi bia của tên phó phường áp vào môi nó.

Phía sau nhà, có tiếng cải vã của mấy tên tội phạm đang bị nhốt tạm giam ở phường. Ông Phó càu nhàu miệng văng tục mà vẫn mãi miết làm công việc của ông. Con Lê khấn trời cho cơn mưa dứt lẹ. Rồi cơn mưa dứt.

"Mặc đồ vô rồi về đi. Hôm nay anh có nhiều công tác lắm."

Hắn đưa tay nhìn đồng hồ:

"Lẹ lên. Tụi nó sắp về tới nơi. Thấy không, không kịp nữa..."

Có tiếng lao xao trước cửa phường. Con Lê nhìn qua khe hở cửa. Công an tuần tra đang dẫn về một số bán hàng rong, một mớ bàn ghế bày lề đường bị tịch thu đang đổ xuống giữa nhà. Ông Phó đẩy Lê:

"Lẹ lên. Đi cửa sau này..."

Lách qua một cánh cửa hông con Lê luồn ra ngoài không một ai hay biết.

Vẫn như buổi bữa kia, thân mệt, trí mệt mà nó không được một cắc dính túi. Muốn có tiền, hắn phải đi đến cái quán khuất sau con hẽm của Bao, và muốn chài mồi khách, cũng tự nó phải bỏ tiền ra uống cà phê, ngồi ngóng. May ra...nhưng cũng ít khi, vì chậu cây nào cũng đã có bông hoa đó.

Con Quê đang bưng nước cho khách, liếc nó, nói nhỏ:

"Bà mà cũng cần sang đây tìm "khứa" sao?"

Nó tự ái quá.

"Mầy tưởng vậy? Tao chỉ ngồi chờ bạn tao hẹn ở đây thôi."

"Vậy sao?"

Coi cái mặt con Quê, biết nó chẳng tin khỉ mốc gì.Cơn giận như bơm cái mặt nó thành bong bóng. Con Lê đứng dậy cái rột, xô ghế cái ình, bỏ đi. Con Quê nhìn theo nhăn mũi.

Con Lê thất thểu như một bóng ma. Nó băng qua đường, lên công viên. Thôi thì đi ngủ cho khỏe thân. Một ngày "thiên lôi hà bá", mất cả chì lẫn chài, hoàn toàn rách việc.

***


Chương 10


Tám giờ tối, từ khách sạn Cửu Long, thằng Bò lết ngược tới phía bờ sông.

Hai hôm rồi nó không gặp con Quê. Dạo này con Quê bận rộn với công việc ở quán đằng sau hẻm nhà Bảnh. Chỉ có những hôm trời mưa, trong con hẻm nhỏ, bên chái một nhà hàng có mái che đống củi to, hai đứa mới gặp nhau, trú mưa qua một đêm an toàn. Bởi vậy, cứ chiều chiều là thằng Bò dù đang trên đường đi kiếm ăn, hay chạy việc cho cô Mai Bắc ở bờ sông, nó cũng dành một ít thời gian nằm bẹp xuống, nghiêng một bên để mắt có thể nhìn lên bầu trời, coi mây có xám, đen tới cỡ đêm có cơn mưa không. Những hôm trời trong, trăng sao vời vợi, dân bụi sung sướng không phải qua một đêm dầm mưa dầm gió tả tơi thì thằng Bò lại buồn hiu hắt, hờn giận cả ông trời.

Hôm nay cũng vậy, từ chiều, đã có mấy bóng mây xám, nhưng gió thổi một lúc, biến mất. Nó vừa nghiêng người một lần nữa, chán ngắt vì thấy bầu trời điểm sao.

Ngang qua nhà Tuyết Chà, nó ngừng lại nghỉ, như thói quen vậy. Nó xổm người trên thềm nhà cô Tuyết. Coi chuyện cũ với chàng nhạc sĩ có phần lãng quên rồi. Lóng này cô có kép mới. Cũng dân Bắc Kỳ, bị sa thải vì "lọng" bị thủng. Được cô Tuyết cưng quá trời luôn, sắm cho cái túi ngoại đeo, luôn luôn có cái cán vợt tenis lòi ra một đoạn trông sang trọng lắm. Cô Tuyết chi địa ngay cho một chiếc Dream màu đỏ và mấy cái quần bò. Có dáng, có xe, ăn mặc "mốt" nên trông "ngầu" lắm. Công việc cũng nhàn, sáng đi ăn sáng với cổ rồi ra sân. Đến tối mới gặp lại, đi ăn, rồi đưa cổ đi nhảy đầm. Bữa nghe cô Mai Bắc ngồi ăn quà kể với bạn: "Thằng chả chỉ được cái tướng chứ quê lắm, còn đầy bùn. Con Tuyết phải thuê đến mấy ông thầy tới dạy nhảy. Chăm nom cẩn thận tốn kém như thế mà cái chân thằng chả cứ như lát cuốc, bữa vô chân mình không biết lúc nào. Nghe vợ bỏ, mê một anh lính Ngụy học tập về..."

Mỗi lần thằng bò thấy mặt thằng chả là muốn nhổ một bãi nước bọt. Đàn ông gì mà thấy bám váy quần đàn bà rõ ràng...Tiền xăng phát, tiền đóng sân tenis phát...Đứa con gái của cô Tuyết coi khinh "chú" dượng này chớ không quí mến như với anh chàng nhạc sĩ kia...Có hôm thằng chả đi rồi, thằng Bò nghe cô Tuyết chửi con bé quá sá quà xa luôn. Con bé hiền khô mà cũng quạu đáp lại: "Ừa, bộ má chửi rồi tui "nể" cái thằng "chú" ăn bám đó chắc. Xời ơi..."

"Hai..."

Thằng Bò giật mình quay ra. Tiếng nói như chim hót này, đối với nó quen quá rồi. Đúng mà. Người đàn bà ngoại quốc. Bà ta đi với hai người đàn ông ngoại quốc khác. Nó muốn cười một cái để tỏ cảm tình mà sao miệng nó không nhúc nhích được. Nó cố mở lớn cặp mắt ti hí nhìn.

"Yêm...manh khoe...tốt... không?"

Nó muốn bật cười thành tiếng. Cũng không mở miệng được luôn.

Bà ta nói một tràng với hai người kia. Rồi cả ba nhìn ngắm nó, chỉ chỏ, nói với nhau, như mấy người đi lựa heo giống hay chọn cá tôm vậy. Người đàn bà đến gần, xoa tay lên đầu nó. Bà lại nói. Nó không hiểu, lắc đầu. Nhưng dù sao, nó rất thích gặp lại người đàn bà ngoại quốc này, bốn năm tháng có, không thấy bà ta xuất hiện.

"Cha ...me...em đâu?"

Một người đàn ông ngoại quốc hỏi bằng tiếng Việt bập bẹ. Nó lắc đầu.

"Mấy tuôi...?"

Nó lắc đầu nữa.

"Có gi ăn không?"

Nó cũng lắc. Ba người trở lại với nhau bằng giọng nói của họ. Rồi người đàn ông:

"Em muôn đi hóc không?"

Nó bỗng ngoác miệng ra cười được. Mấy ông Mỹ này biết nói chơi quá. Tuy nhiên nó cũng tỏ ra biết nói chơi, gật đầu. Đi học thì còn khuya, đi "hóc" đi hốt thì được. Có hốt là có ăn rồi. Người đàn bà bỗng ngồi xuống ôm lấy mặt nó, nói một hơi. Lúc bà ta đứng dậy, trong tay nó đã có một tờ đô la trăm. Và khi cả ba đi rồi, thằng Bò không tin ở mắt mình nữa. Một trăm đô-la Mỹ! Nó đã giàu có quá.

Nó nhìn quanh coi có ai trông thấy không? Cũng có người qua lại nhưng dường như không ai để ý nó. Yên tâm, nó luồn tờ giấy vào cái túi nhỏ gài bên trong quần đùi mà chị Huê bán thuốc lá đã thương tình may dùm nó. "Tao may cho một cái túi chỗ kín đáo mà giữ tiền, không tụi nó khảo mày lấy hết là đói chết luôn". Lâu lâu chị Huê khám nó coi, lắc đầu: "Mày thiệt, lúc có không biết để dành, khi quẩn chết nghe mày." Nó vẫm im như thóc. Cuộc sống chụp giựt, tàn bạo lề đường dạy nó không tin ai. Mới tối qua, thằng Hôi cũng ví nó vô một con hẻm để trấn lột. Lúc đầu nó đá cho thằng Bò một cái:

"Đụ má. Mất công tao. Chẳng có cức khô gì. Tiền mày để đâu?"

"Tao xin không đủ ăn. Nếu có cũng bị tụi nó lột lấy hết làm gì còn."

Thằng Hôi nổi máu anh hùng:

"Đứa nào lột của mày? Hả? Tao dứt tụi nó cái một. Từ nay đứa nào ăn hiếp mày, nói cho tao nghe...Mẹ, có tao ở đây mà tụi nó dám qua mặt..."

Nó gần như xách ngược thằng Bò lên. Ôi, thằng Bò đã dơ, hôi hám, nhưng so với thằng Hôi thì còn không thấm vào đâu.

"Tha cho. Này, mày bảo với cái con cụt tay, tao kêu mà không dạ là có ngày tao kêu tụi nó "bề" cho bể luôn..."

"Tao không biết. Mày nói với tao làm gì?"

Thằng Bò hết sợ, nói ngang.

"Mày ngon há mày? Tao biểu mày nói với con đó. Rồi tao sẽ tính với nó, mày là "đệ tử" của nó mà..."

Thằng Bò vênh cái mặt lên. "C..." Nó chửi. Chỉ bị thêm một cái đá. Nó bò đi. Một vài cái đá lăn lóc, với nó thường quá.

Đúng là bữa nay phải gặp con Quê. Lóng này, con Quê cũng chỉ quanh quẩn ở quán thằng Bao. Nhà này mới thêm một ông con trai "điều" từ Bắc vô. Chừng mười sáu mười bảy thôi, mặt mũi "láu cá" còn hơn hai anh nhiều. Thằng nhỏ nói giọng Bắc Kỳ rặt. Mấy bữa đầu mặc cái quần tây rộng thùng thình như nính của ai, áo sơ mi sờn vai, khoe với con Lựu là ở ngoài Bắc, nó chăn trâu giỏi lắm, mà chăn trâu cho nhà người ta chứ nhà nó con chó cũng không có. Vậy mà tuần lễ sau, gớm, ông cũng quần bò, áo sơ mi bụi không cài nút bỏ ngoài, tóc cắt bờm ngựa, trong khi bà chị dâu, vợ Bảnh, đã qua mùa chay, tóc mới trổ lởm chởm như trái chôm chôm, phải quấn một cái khăn trùm lấp lại chờ ngày tóc tai "sợi vắn sợi dài" trở lại. Mấy từ này, thằng Bò cũng nghe lóm được qua cô Mai Bắc, cô Tuyết Chà, cô Lan "đấm bóp" hay cười giỡn với nhau và kháo chuyện thiên hạ.

Đúng y chang như nó nghĩ. Khi ngang qua quán Bạch Ngọc, nó gặp thằng Giàu đứng chắn ngang.

"Này, không thấy ông đang đứng đây hả. Cứ việc bò xăm xăm không tránh đường."

Thằng Bò né qua một bên:

"Dễ vậy mày. Không có miệng xin "nỗi" ông. Ông cho một đá bể mặt giờ."

Giọng bà Muội la như nhà cháy:

"Giàu. Vô. Mày lại muốn sinh sự gì thế? Vô nhà."

Đá gió một cái, ông tướng con mới "từ Bắc vô Nam" khuỳnh khuỳnh hai cái tay cho có vẻ "anh chị", bước lui.

"Ra đằng sau phụ với anh Bao, cả ngày cứ nhởn nhơ chơi...mày hư đốn gì đâu..."

"Ha...Vô đây làm đứa ở chẳng thà ở ngoài chăn trâu sướng hơn...Con làm quần quật mới "huỗng" một tí u đã kêu toáng lên..."

Mặt thằng Giàu vênh lên nhìn lại u nó. Cũng đến là thua thôi. Bà Muội lắc đầu.

"Mày đi đi, lát về đừng hòng có cơm, tao không để phần đâu."

Về việc này thì thằng Giàu yên dạ lắm. U nó cúp phần cơm thì đã có con Lựu. Cái con nhóc này làm gì mà đeo nó quá. U nó nói "Mày là chú, phải cho ra ông chú, đừng để nó nhờn". Dám nhờn không? Mấy con oắt tì này. Không nói khoe, ở ngoải, nó đã "dứt" đẹp cả chục con rồi. Con gái nhà quê mấy vụ "hư"

đó sớm biết lắm. Đi chăn trâu ngoài đồng, nó đã được mấy con oắt tì kiếm, và cứ trong bụi cây, sau đống rơm, giữa đồng trống, đâu mà chẳng được.

Vụ mới nhất chút nữa gây họa, đến nổi nó sớm "dông" vô Nam cũng tại "con oắt tì". Đâu phải oắt tì con nhà nghèo muốn biết "sự đời" đâu, mà nó nhè đụng con gái ông chủ tịch xã... Bà chủ tịch ra tận đồng rình, may mà đêm mùng một không trăng, tối thui, nó thoát hiểm được, chỉ bị ăn một cái chày trên vai. Cao lên một tí là phọt óc chớ chẳng chơi. Hú vía. Vậy là phải dông. Nó nhảy đại tàu, phải vất vả lắm mới khỏi bị tóm quăng xuống. Mạng nó lớn lắm, lúc qua cái cầu, trốn trên mui, đang ngồi chồm hổm, không lanh thành cầu đã hớt đứt lìa cái đầu rồi.

Còn con oắt tì này sao đây? Tối hôm trước đã chỉ cho Giàu biết cái bí mật ở căn phòng phía sau của anh chị nó. Trong Nam này hiện đại quá tầm, vượt ra ngoài sự tưởng tượng và hiểu biết của nó. Hai đứa đứng nhón chung trên một cái ghế, con Lựu sát dính vào người nó. Đã có lúc con "nợn lòng" nó kêu ằng ặc, nó tính "dứt" đẹp con "cháu" rồi. Cháu gì chứ? Cháu "cơm cháo" này kém nó chừng hai ba tuổi.

"Ra đằng trước không ?"

Con bé nói trống lỗng.

Ra thì ra, coi con bé giở trò gì nào. Con Lựu nắm tay "chú" Giàu mà run lên, không phải vì sợ mà vì quýnh quáng. Để "thằng chú" đứng ngẩn ngơ giữa nhà, con Lựu rón rén đi tới bên cầu thang, nhìn xuống thăm dò. Thấy ổn, nó lôi tuột "thằng chú" vào giuờng, kéo rột tấm màn lại...

Không hiểu sao lúc đó thằng Giàu lạnh ngắt. Lời dặn của U nó "làm chú phải đàng hoàng?". Chẳng phải. Vết thương "lần dại dột" đã lành trên vai muốn tấy lại? Không biết. Mắt con Lựu đờ đẫn, giọng như rít trong kẻ răng:

"Đi mà.... Đi...đừng sợ.. . Không nói với ai đâu...đi..."

Con Lựu đã tự lột quần ra. Sức con gái của nó kéo thằng Giàu đổ xập trên người nó. Thằng Giàu cố chống trả, giằng kéo nhau một hồi nó vùng ra được khỏi cánh tay kéo níu của con bé là vùng chạy. Coi như thoát hiểm một lần. Con bé chửi theo một câu rất tục tĩu. Nó biết nó phải làm sao để được yên thân trong căn nhà này. Đêm đầu tiên, U nó chẳng đã khóc với nó suốt đêm: "Nhục lắm con à, phải cố mà vươn lên..." Và chỉ non một tuần sau, nó cũng cảm nhận được sự nhục nhã của anh nó đã phải chịu để đổi lấy cuộc sống này. Qua u nó, nó đã biết gần hết mọi chuyện xẩy ra. Có điều lạ, nó không thấy buồn, cũng không thấy vui, không cả phê bình mọi hành động của anh Bảnh nó...

Mới tối hôm qua, con bé đi chơi về khuya đã đưa cho thằng Giàu một ổ bánh mì thịt. Lúc đầu nó làm mặt nghiêm: "Để đó. Chú chưa đói." Con bé mím môi quay mặt đi cười cười. Lát sau, thằng Giàu cầm lòng không đậu cũng chén sạch. Từ ngày cha sinh mẹ đẻ, nếu không vô tới miền Nam thì chắc tới chết cũng chẳng biết trên đời có thứ bánh nướng thơm dòn, kẹp thịt ăn hoài mà vẫn không đã thèm. Hồi ở quê, mấy năm đầu giải phóng, có anh bộ đội vô Nam về, kể chuyện nhà cửa, xe cộ, ăn uống, mọi người cho là anh ta nói phét. Nay thì nó "đã sáng mắt ra...".

Nhớ tới chuyện ăn, đã thấy cơn thèm đòi ở cổ. Vô nhà, bà chị dâu ngồi chình ình ở quầy, hễ thấy mặt nó là sai. Chả dại. Nó quành ra phía sau, vô hẻm. Nó gặp con Quê.

"Ê, chiêu đãi cho một ly "cha đánh" được không?"

"Cái gì mà "cha đánh" ông? Ông đánh cha hay cha đánh ông?"

Con Quê bực dọc gắt um lên.

"Ngu. Tao nói "đánh cha" là "đá chanh", hề hề..."

"Không ai rảnh.."

"Ông cũng đếch cần..."

Nó đưa tay dọa đấm con Quê, rồi cà rà vô bàn trong, chỗ mấy người pha chế. Đợi sốt cả ruột, nó đổ hết mấy ly thừa vô một ly to, đưa tay vốc thêm đá, thêm đường. Hài lòng, nó bê ly nước chanh ra đứng trước hẻm, nốc ừng ực.

Con quê bưng khay cà phê ra. Đặt một bàn, rồi đặt thêm một cốc chanh pha rượu rum nơi một góc tối khác có một người ngồi.

"Quê, tao tìm mày..."

Con Quê rụt bàn tay lại. Suýt chút nữa ly cà phê đổ nhào trên chiếc ghế con. Chú Hóa, người bảo vệ nhà sách và rạp múa rối đang nhìn nó chằm chằm. Trong bóng tối lờ nhờ, nó cũng nhận ra đôi mắt chú Hóa nhìn nó như muốn ăn tươi sống.

"Tìm cháu chi vậy?"

"Mày ngon há. Dạo này mày không cần nhờ chỗ của tao nữa là mày đi luôn phải không? Mày nhớ là tao còn giữ của mày một ít đồ..."

Con Quê nhớ ra rồi. Đó là ít quần áo, chăn mền mùa đông.

"Mày tính bỏ luôn phải không hả?"

"Không bỏ, bị chưa dùng. Khi nào cần cháu kiếm chú..."

"Khi nào mày cần hả? Còn tao cần thì sao? Tối nay tao để cửa, mày phải sang không mai tao đem đốt hết mớ đồ của mày. Biết chưa."

Nó chưa kịp trả lời thì chú bảo vệ tiếp:

"Mày tưởng chỗ làm này của mày bền hả. Tao nói một tiếng là người ta đuổi mày ra đường trở lại, lúc đó mày kêu cửa tao còn lâu lắm, biết không?"

Con Quê làm thinh. Nó phải biết thôi. Đâu đâu cũng chỉ là những bước đường cùng. Có gì mà gìn giữ, con bé gật đầu, cười toét miệng:

"Được, nhớ để cửa cháu vô..."

"Quê, mày đâu? Có người kiếm mày".

Giọng Bảnh. Chú Hóa bảo vệ nói với theo:

"Mầy kẹt hoài. Đừng tới khuya quá tao chờ không nổi..."

"Được mà, chú."

"Kia kìa, Quê."

Bảnh chỉ. Con Quê vội vã tới nơi. Vừa ngồi xuống, giọng người đàn ông có vẻ đã quá chén.

"Ờ, con Quê phải không? Nhà quê tốt, tốt...tao thích mày lắm. Mày đi giờ được không?"

"Ông chủ..."

"Tao chung tiền xong rồi. Còn mày nè..."

Bàn tay thô bạo của người đàn ông thộp mạnh vào ngực con bé. Bàn tay đó lùa vô trong áo, lấn vào trong sú chiêng.

"Của mày. Tao trả trước. Bằng lòng không?"

Con Quê gật đầu."

"Chỗ bữa hổm...?"

Con Quê gật nữa.

"Vậy đi."

Tất cả mọi chuyện đều lọt vô mắt thằng Bò lúc đó trốn trong một xó tối. Lúc nó bò nhanh để khỏi mất hút bóng con Quê, nó đụng vô một mép ghế làm chiếc ghế suýt đổ. Vậy mà cũng không ai hay biết, vì cặp trai gái lúc đó đang bận cả tay lẫn chân, và họ cũng không biết là họ đã đụng đổ hay ai nữa.

Vẫn cái bụi cây kín đáo và chị Bảy cà tong thu tiền chỗ. Con Quê và người đàn ông mất hút.

Thằng Bò cố gắng hết sức lực để nhổ bứt một nắm cỏ. Nó cảm thấy một phần ở cơ thể phồng lên, và khi nghe tiếng con Quê kêu nho nhỏ trong bụi rậm, nó dập đầu binh binh xuống đất, và tự nó đã tộng vào miệng nó không biết bao nhiêu cỏ và đất. Nước mắt, nước đái nó vung vãi cùng một lúc.

"Này, này, chờ một chút. Hổng thấy đang bận ở trỏng sao mà nhấp nhỏm hoài vậy? Đợi một chút hổng nổi sao?"

Giọng chị Bảy cà Tong gắt khẽ.

"Xời ơi, người ta còn có mối đợi. Bộ muốn ăn no kềnh bụng sao mà lâu lắc..." "Cũng phải xếp hàng thôi...hổng có khiếu nại gì hết trơn..."

Chị Bảy cà tong càu nhàu. Lát sau, người đàn ông chui ra trước, bỏ đi. Rồi con Quê ló ra. "Xong rồi đó bà. Khiếp, làm gì mà như chạy giặc..."

Con Quê lủi thủi muốn trở lại quán. Thằng Bò lăn ra quấn lấy chân nó: "Quê..."

"À, mày há Bò. Có chuyện chi không?" "Tối nay tao về ở chỗ đó. Mày về không?"

"Hổng được rồi. Tao mắc có chuyện...Bữa khác."

Thằng Bò nhớ tới vụ con Quê nhận lời thằng bảo vệ bên rạp hát. Nó muốn nổi khùng: "Mày đừng tới được không?"

"Mày không biết chuyện đâu."

"Tao biết. Tao nghe hết rồi. Bộ mày tiếc mớ áo quần cũ rích đó sao há? "Tiếc chớ sao không tiếc mậy! Mày làm như mày có tiền hén?"

"Tao có". "Dóc tổ".

"Mở mắt mà coi nè. Tao cho mày đó. Mày đừng đến với thằng mất dạy đó nữa nghe."

Con Quê soi vội tờ giấy bạc. Khi nhận ra tờ giấy trăm, nó giật mình, vội nắm chặt tờ giấy bạc như sợ ai nhìn thấy hay gió thổi bay mất.

"Ở đâu mà mày có...Bò. Ở đâu vậy?" "Người ta cho tao"

"Mày đừng loanh quanh nữa. Ai mà cho mày dữ thần vậy? Mày có ăn cắp của ai không?" Mặt con Quê sợ thấy rõ.

"Không. Của tao. Một bà ngoại quốc cho tao." "Vậy sao. Khó tin quá chời mày ơi..."

"Tin cũng được không tin cũng được, nhưng tao cho mày. Mày đừng đi nghe..."

Mặt con Quê đang mừng vui, bỗng xịu xuống:

"Tao không nỡ lấy của mày. Mày cất đi. Coi chừng tụi nó lột của mày..."

"Mày giữ đi mà."

Thằng Bò năn nỉ.

"Không. Đằng nào thì tao cũng làm nghề. Thêm một "phùa" nữa cũng không chết ai. Mày giữ lấy nè. Ráng mà giữ. Đưa cho tao cũng dễ mất lắm, mình đâu có chỗ nào để cất đâu..."

"Mày nhất định đi..."

Con Quê cười ra tiếng:

"Bữa nay sao mày bày đặt. Thì tao cũng vừa đi xong đó thôi. Lát nữa có người kiếm, tao cũng phải đi nữa. Đi nhiều mới có tiền, mới đủ ăn chớ mày. Tao cũng bán hàng thôi. Bán chè bán cháo gì ai cũng muốn đắt hàng, mày thấy không. Sứt mẻ gì đâu mày, tao còn nguyên nè..."

Thằng Bò giận dữ ghê gớm:

"Vậy mày đừng nhìn mặt tao nữa..."

"Vậy sao. Tao sẽ không nhìn mặt mày đâu, đừng lo."

Con Quê ngoe ngẩy đi. Thằng Bò ném theo một câu chửu tục. Con Quê cười trơ:

"Ừa, tao thích vậy lắm..."

Ngang qua đường, con Quê đụng mặt thằng Giàu. Thằng oắt con ngó chòng chọc vào mặt con Quê, rồi tới gần, đưa cái tay bóp lên ngực con bé một cái:

"Bà làm ăn gì mà cẩu thả thế. Vội gì mà quên cả cài khuya áo. Công an rượt phải không?"

"ĐM. Việc gì đến nhà mày. Vô duyên..."

Con Quê đi vô quán. Còn thằng Giàu, không biết khoái gì mà nó đánh chát hai tay vào nhau và cười cúi gập cả người lại.

Gần mười hai giờ đêm, ở nhà hàng Hương Lan còn có đám đánh nhau. Từ trong quán, hai phe đàn ông, thanh niên rượt nhau ra đường. Mấy chai bia liệng tới, vỡ lẻng xẻng, mảnh văng tứ phía. Trên lề, một nhóm chị em ta, trẻ con bụi đời đứng vỗ tay la ó. Dì ốm đã dẹp xe bánh mì từ bao giờ. Chị bán thuốc lá cũng ôm tráp tránh sang bên kia, cả một khoảng đường Lê Thánh Tôn kẹt cứng. Vừa lúc có một đoàn xe ông lớn đâu phía nhà thờ chạy xuống, muốn quẹo, bị tắc nghẽn. Chật vật lắm mới lùi lại, quay về phía Tự Do, đi thẳng. Con Quê đụng đầu anh nhạc sĩ nhà hàng ở góc đường. Nó đánh nhẹ vào đít anh ta một cái:

"Chưa về sao chú?"

Anh ta chỉ xe sang bên kia đường:

"Xe chú còn kẹt trong kia, làm sao lấy ra đây?"

Con Quê cười bỏ đi. Nó phải xuống tới khu Givral, ở đó có xe bán bánh mì khuya. Cái thân nó gần gục vì đói lã đây, ôi quần quật đủ thứ chuyện, sức vóc nó có bao lăm nữa đâu. Càng ngày càng yếu tệ. Lấy bánh mì ở xe. Năn nỉ chị bán gánh bún vịt để lại cho ly trà đá, nó ngồi bệt xuống bên xe bánh mì ăn liền tại chỗ. Cứ khoảng giờ về khuya, góc đường này đông vui ghê. Chị bán chè đậu đen đã nghiêng cái nồi một bên để múc phần chè gần cạn mà khách vẫn còn xà xuống. Mấy chú xích lô thì bu quanh gánh cháo vịt. Các "chị em" chưa nghỉ việc bu quanh gánh bánh bèo, bột lọc Huế, húp nước mắm sùm sụp. Ít khi công an xuất hiện giờ này, túi họ đã đầy, lúc tàn canh, vét cũng chẳng là nhiêu, không bỏ công. Với lại cũng phải nuôi con hàng để còn chỗ mà "trấn lột" nữa. Mấy gính hàng rong hết vốn, hết bán, công an trật tự lề đường thất nghiệp còn khổ hơn! Ăn hết khúc bánh mì, cạn sạch ly trà đá, con Quê đứng dậy đi ngược về phía nhà sách. Cái hẻm ngắn nuốt chửng nó.

Cửa để sẳn chờ. Con Quê đẩy nhẹ là lách mình vào. Sao không đèn không đuốc gì hết trơn nè. Nhưng nó ngửi thấy hơi rượu xông nồng nặc.

"Chú Hóa. Chú đâu?"

"Tao đây. Mày tới đây?"

Con Quê chưa quen mắt với bóng tối. Nó theo tiếng nói mà mò đi. Chú Hóa nằm trên chiếc chiếu trãi một góc nhà. Con Quê đụng một tấm thân trần truồng.

"Chú mở điện cho cháu rửa ráy một tí. Cháu dơ lắm..."

"Kệ, tao thích mày dơ. Mày mới đi khách phải không?"

"Bởi, cháu cần vô trỏng làm sạch..."

"Không cần..."

Cái chân nó bị kéo mạnh và nó té xuống. Thôi chết rồi, tay chân đâu mà nhiều quá vậy. Chỉ một thóang nó nhận ra tới hai người đàn ông. Nó la lên:

"Chú Hóa, ai vậy?"

"Mày đừng hỏi. Mấy phần kia mày có tiền, biết chưa."

Không phải hai mà ba, bốn hay bao nhiêu, trong bóng tối con Quê không nhận đủ được. Nó chỉ biết tay và tay,bốc, ngắt, véo, vò dồn dập. Cái miệng nào cũng bốc ra toàn mùi rượu và mùi thức ăn.

"Chú Hóa. Thả cháu ra đi...thả cháu ra..."

"Thả mày...Ha."

"Chú Hóa, mai cháu báo công an..."

"ĐM, công an này...công an...."

Một cánh tay và hai chân nó bị kéo giăng ra như xác nó sắp xé ra làm ba mảnh. Trước khi nó chìm sâu tuốt một vực thẳm mênh mông tối đen, nó nhận ra được một giọng nói khá quen, đó là giọng của Tiệt, cảnh sát khu vực phường tám. Mà ở góc kho của chú Hóa bảo vệ lại thuộc phường chín. Sao kỳ cục vậy? Nhưng nó không còn sức để thắc mắc nữa, hồn nó bay và xác nó đang chìm, đang rơi xuống địa ngục.

"Nó có nhận ra tôi không? Đéo mẹ, ngu quá, tự nhiên lên tiếng làm gì..."

Hơn một tiếng đồng hồ sau, lúc rời khỏi cái xác không hồn của con Quê lần thứ hai, Tiệt lo lắng hỏi.

"Có giời biết. Lúc đó nó đâu còn nghe được ai là ai. Chú không lo, trách nhiệm tôi chịu."

"Coi, liệu "con đĩ" có làm sao không? Sao nó ngay đờ thế "lày"?"

"Lo làm gì cơ chứ. Đứa nào cũng cao nghề, nó phục hồi nhanh lắm."

"Cám ơn anh Hóa nhé. Thiệt không bỏ công anh em một thời chiến đấu với nhau..."

"Hừ. Mình là tép riu thôi. Chúng nó "nhớn" chúng nó "ăn ngon" hơn mình . Tụi mình chỉ xài đồ cặn như con đĩ thúi này thôi mấy bác ơi..."

Lúc con Quê tỉnh dậy chỉ còn chú Hóa. Vẫn cái giọng lạnh lùng, tàn nhẫn:

"Mày khỏe rồi đi về đi cho tao ngủ."

"Chú không giữ lời, tui chỉ trả nợ cho chú..."

"Bày đặt đi. Mày có hề hấn gì đâu nào. Tụi tao cũng mệt vậy, mày làm gì mà mệt."

"Cái mặt chú chó quá..."

Con Quê khóc nức lên.

"Hỗn tao cho cái đạp. Mày biết tao là bảo vệ cho cơ quan, ai tin mày! Hả. "

Nó im thin thít.

"Nè, mấy người bạn tao thương tình gửi lại cho mày này. Vậy là ăn bánh có trả tiền, phải không?"

Bỏ thì uổng quá. Con Quê đưa tay cầm tiền.

"Mày về được rồi. Đi đi."

"Chú có nước trà không?"

"Mày đừng đòi hỏi quá. Có nước lạnh. Mày tới vòi nước uống rồi đi. Tao buồn ngủ quá không còn sức đâu mà rề rà..."

Tởm quá rồi. Nhưng con Quê đang khát khô cả cổ họng. Uống xong một lúc hai ly lấy từ vòi nước, nó lủi thủi đi ra. Ổ khóa sau lưng nó nghiến mạnh. Con Quê mệt nhọc lê tấm thân tơi tả về phía công viên. Nó hoàn toàn không nhận ra thằng Bò đang nằm mẹp trên cỏ chờ nó. Nó chỉ nằm vật xuống ghế đá là mê đi, không cả đắp chăn chiếu.

Thằng Bò quay mặt đi với vẻ hờn giận, nhưng rồi nó cố gắng nhoài người, nhặt chiếc áo khoác của con Quê rơi xuống cỏ đắp lên người con Quê. Từ trong thân thể con quê bốc ra một mùi tanh tưởi làm nó phát nôn oẹ. Nó muốn bò về chỗ của nó ở bờ sông, chui tọt vô lùm cây, phủ miếng ni lông lên ngủ một giấc cho rồi, chờ con Quê thật là hoài công. Nhưng vừa lúc đó nó nghe có giọng nói thì thầm, và có ánh lửa trong khu bụi cây che lều tạm của chị Bảy cà Tong. Tò mò nó bò ra phía sau, bẹp người sát đất, trong một bụi cây gần sát. Nó dụi mắt. Rõ ràng là thằng Long Tân Định với con Nhung xì ke. Giọng chị Bảy cà tong:

"Đêm nay con Lê không về. Thằng Tửng thì xuống Tân Định, còn..."

Giọng thằng Long:

"Biết. Thằng Hai Nuôi đang ở trển với con Nết chớ gì. Có ngày thằng cán bộ nó cho phát súng phọt óc..."

"Hề hề...Mày tưởng vậy....Nó có dặn để cho mày mượn "giang sơn", tảng sáng là nó về ..."

Chị Bảy cà Tong nhỏ giọng làm thằng Bò hết nghe được. Còn Nhung Xì Ke thì mặt mày đã nghệch lắm rồi, nó lờ đờ dựa sát người thằng Long. Thằng Long kéo Nhung Xì Ke vô tuốt bên trong. Chị Bảy cà tong cười cười:

"Mày chỉ choác thôi nghe, còn vụ kia...mình ghen lắm..."

"Đừng khỉ nữa chị Bảy ơi. Đây là chuyện làm ăn mình có tính với nhau mà..."

"Ờ, nhưng mình cũng cứ ghen, hao của người ta chớ bộ..."

"Thôi bà ơi, cũng mới nạp phạt cho bà đó thôi, "dâm phụ".

"Nghe hay quá, Long à. Mày gọi vậy là tao thích đó..."

"Được rồi, "dâm bà"... Cút đi được chưa..."

Thằng Long gắt lên. Tiếng cười rúc rích của chị Bảy cà Tong còn một lúc mới tắt. Dưới ngọn đèn dầu nhỏ, trông khuôn mặt Nhung Xì Ke khiếp quá, mắt như lồi lên, nước miếng chảy thành giòng...Long Tân Định nhét một viên gì tròn tròn vào miệng Nhung Xì Ke, rồi kéo tấm thân hết hơi sức của cô ta dựa vào người, kéo cánh tay của cô gái ra. Còn một tay, Long Tân Định mò trong túi áo lôi ra đồ nghề. Một ống chích lụi vào cánh tay đã như một cành khô. Mũi thuốc vừa dứt, Nhung Xì Ke quay người ôm chầm lấy Long Tân Định, kéo Long Tân Định nằm xuống.

"Mày chịu khó nằm yên, lát là khỏe re..."

Long Tân Định dùng tay xoa khắp người cô gái.

"Mày toàn xương với da hông à. Thảm quá mầy ơi..."

Vẫn giọng Long Tân Định:

"Mày hết thời thật rồi, nữ hoàng chó gì nữa. Hèn chi thằng Cổn Bù Lon nó "sa thải" mày..."

Giọng Nhung Xì Ke lờ nhờ:

"Thằng khốn nạn. Nó lừa tao. Tao sẽ giết nó."

Tiếng cười của Long Tân Định nghe rờn rợn:

"Thiệt không đó. Mày giết nó hay nó giết mày tới nơi..."

"Mày nói gì?"

"Tao hỏi mày, mày có dính vô vụ án mạng giựt bóp bắn chết người bữa hổm không?"

Thuốc đã thấm một phần, Nhung Xì Ke tỉnh dần. Cô vùng dậy:

"Ai nói với mầy? Thằng Cổn phải không? Đồ chó đẻ..."

"Ừa, thằng Cổn kể hết với tao. Mày còn nhờ nó giữ mấy thứ cướp giựt mà nó không dám...Mày tưởng thằng Cổn nó thương mày lắm há? Nó chỉ lợi dụng mày thôi..."

Nhung Xì Ke không nói nữa. Nó đang phóng một con dao vô hình vào ngực thằng Cổn cùng với lời nguyền rủa khủng khiếp.

"Mày tỉnh chưa? Tao đưa mày đi gặp thằng Cổn nè..."

"Nó ở đâu?"

"Tao biết chỗ. Khuya nay tao có hẹn với nó một nơi để dứt khoát với nó một vấn đề..."

"Mày có chuyện "ân oán" với nó?"

"Không đâu. Chuyện làm ăn."

Nung Xì Ke giương mắt, vẻ không tin:

"Bộ mày với nó tính chém giết nhau sao đây? Thôi đi, tao đã chán mấy chuyện này lắm rồi..."

"Không có. Thôi mày nằm yên "phi" đi cho khoái, rồi lát nữa mọi chuyện tính sau."

Nhưng Nhung Xì Ke bật đứng dậy:

"Được. Tao muốn gặp thằng khốn nạn ngay..."

"Khỏi đi đâu. Tao tự đến tìm mày này..."

Bốn người con trai xuất hiện cùng một lúc. Thằng Bò nhận ra Cổn và Hai Nuôi, còn hai người kia lạ mặt. Ngọn đèn dầu bị thổi tắt. Trước mặt thằng Bò là một màn đen thẩm. Thằng Bò nghe giọng Long Tân Định thì thầm.

"Đừng cho nó la."

"Để tao "dứt" trước."

Vẫn là giọng thì thầm. Thằng Bò hoàn toàn không biết chuyện xẩy ra ra sao. Nó chỉ nghe tiếng ằng ặc lúc được lúc không. Cố lắng tai, nó nghe được thêm một giọng:

"Đừng để một thương tích trên người nó..."

Lì lợm như thằng Bò, đã chứng kiến người ta hành hạ nhau, hiếp dâm tập thể, đâm nhau chết, mà lúc này da ốc nó cũng nổi dày và người run lên bần bật. Chắc chắn là họ giết con Nhung Xì Ke. Có nên la lên không? Đừng. Chỉ một cú đấm là cái đầu nó nứt làm đôi. Nó há miệng mà tiếng kêu không thể nào phát ra được. Và như cái nắp vòi bật sút, nước đái nó tự động xì ra ướt dầm quần.

"Sao rồi. Liệu đủ chưa...?"

"Cố gắng một "phùa" nữa....Mày đi..."

"Tao "xìu" mẹ nó rồi..."

"Được mà. Mày coi nó còn nhúc nhích gì đâu..."

"Mẹ nó. Như "làm" với xác chết. Tao tởm quá."

Cả một khu công viên đầy dân bụi đời trấn đóng. Nhưng giờ này, hầu như chìm hết vào giấc ngủ. Nếu có kẻ thức, chẳng ai mất công tò mò dính vào mấy chuyện của giới "anh chị". Miễn là họ được yên thân là quí nhứt. Bên ngoài, xe tuần tiễn của công an lâu lâu cũng có đi qua, cũng có mấy ánh đèn Pin xẹt vào trong khu công viên, nhưng cũng chỉ chớp nhoáng.

"Đem nó đi được chưa?"

"Được. Vực nó dậy. Thôi thằng Cổn lo "cú chót". Đặt nó lên xe Honda. Thằng Long Tân Định ngồi sau giữ nó...Xe đi khuya, chở ba có sao. Gần mà. Đi cái rẹt là tới nơi...Giải tán."

Lào xào một lúc. Dưới tấm bạt trong lùm cây lại sáng lên ánh đèn dầu. Chị Bảy Cà Tong lật ra một chiếc chiếu. Chị nằm xuống, nghiêng người. Coi như đây là một mái ấm bình yên, chưa bao giờ xẩy ra chuyện gì nơi gối đầu của chị.

Có tiếng xe Honda rồ máy ở bên phía mặt đường. Tiếng xe kêu rền rĩ, kéo xa dần và mất hút. Thằng Bò ngẩn ngơ, chuyện vừa mới xẩy ra là có thực hay nó tưởng tượng vậy...Nó dụi mắt.Hai Nuôi cũng vừa chui vô, kéo tấm chiếu. Ngọn đèn dầu bị thổi tắt.

Gần sáng con Quê tỉnh dậy. Nó thấy thằng Bò nằm mọp trên cỏ. Sương thấm ướt cả đầu, cả áo quần nó. Còn nó thì được đắp từ đầu tới chân bằng tấm chăn nó vẫn dấu dưới hốc ghế đá. Chỉ có thằng Bò đã lo cho nó thôi.

Lúc nó lay thằng Bò, nó biết thằng Bò không ngủ.

"Mày nằm đây lâu chưa?"

"Từ tối hôm qua, lúc mày về..."

"Vậy sao. Tao không thấy...Sao mày không kiếm cái gì đắp, sương ướt hết nè. Bệnh cho coi."

"Tao không sợ bệnh."

"Bệnh chết chớ ở đó mà không sợ."

"Tao không sợ chết. Tao còn muốn chết phứt đi cho xong."

"Gan cóc tía hả mày. Còn tao, tao sợ chết lắm. Không ai chôn đâu nghen mầy. Bỏ vô cái hồ ướp cho người ta mổ tanh banh, người ta học làm bác sĩ đó mày..."

"Sao chuyện gì mày cũng biết vậy?"

"Thì tao cũng chỉ nghe người ta nói chớ tao cũng như mày, cắn không ra được một chữ...ui chao. Kỳ vậy nè..."

Tự nhiên con Quê ôm bụng. Mặt nó tái nhách...

"Mày sao rồi..."

Con Quê ựa một cái, cái cổ nó như bị hóc cục xương, muốn khạc ra.

"Tao thấy...ui da, kỳ à nghe.Như có bàn tay ai xóc xóc mớ ruột trong bụng tao, muốn ói quá trời..."

"Mày đói bụng phải không? Bữa nay tao đãi mày ăn cơm tấm. Mình huy hoàng một bữa...đâu chết ai..."

Nó nhớ tới tờ giấy trăm đô còn dính trong người.

"Tao biết mày ngon. Ông nội mày, ngu quá." Con Quê xuống giọng." Mày đưa tờ giấy bạc đó ra đổi là từ chết tới bị thương nghen mầy."

"Ờ há."

"Tao đãi mày."

Con Quê lôi trong áo ra một nắm giấy bạc vò nhàu. Thôi thì cái thân nó nhừ, tiền công của nó làm, trả cho cái thân là sạch sẽ. Nó xếp chăn lại.

"Mày chờ đây nghe. Tao ra máy nước rửa ráy một cái. Muốn thay cái quần cũng không được, mụ Bảy cà tong giờ này ngủ như chết. Thây kệ cha nó. Mày chờ tao."

Vậy mà tên "cai" máy nước đang nằm ngủ chèo queo, tỉnh cái rột.

"Mười đồng mày. Tao mở máy."

Thằng cha "cai" cầm cái kềm bự, xoắn một vòng là nước phụt ra. Con Quê chung tiền.

"Rồi cha. Cha quay đi cho người ta rửa..."

Con Quê ngồi xuống. Không có gáo, nó bụm nước trong tay nên rửa ráy lâu lắc lắm. Xong việc là trời cũng sáng banh rồi. Thằng cha "cai" nhăn mặt:

"Thúi hoắc. Mày bệnh tim la tới hồi phải không?"

"Kệ cha người ta, động mồ tổ gì ông không?"

Con Quê quai cái mồm chửi. Thằng Bò hứng chí chửi theo. Chửi riết, tụi nó có bài có bản.

"Đủ rồi. Lần sau nhớ ngậm cái miệng lại nghe cha. Đi."

Con Quê đi, thằng Bò bò theo. Vậy mà chúng nó vẫn nói chuyện được với nhau. Cái mặt thằng Bò lâu lâu ngước lên. Nó đã quên hết chuyện giận hờn đêm trước và mặt tươi tỉnh. Quẹo đường Mạc thị Bưởi, chúng đàng hoàng vô quán cơm tấm bì. Tên thanh niên chạy bàn đưa chân đẩy thằng Bò ra.

"Cút đi. Mới sáng mày vô ám hả?"

Con Quê vất nắm tiền lên bàn:

"Ê, tụi tao ăn trả tiền đàng hoàng nghe mầy. Tao có tiền là tao cũng ngồi như người ta. Khi dễ há?"

"Mày trả cho nó?"

"Tao trả. Được chưa?"

"Đụ má. Quê, mày coi cái mặt nó xấu hơn con bướm của mày, mày đọ coi..."

Chọc được thiên hạ, hai đứa cười khoái.

"Mày ngồi lên ghế đi. Mày ráng coi..."

Thằng Bò nhìn cái ghế, lắc đầu:

"Tao đây được rồi. Mày biết, tao mà té một cái là gãy xương..."

Con Quê lên giọng:

"Hai dĩa cơm tấm bì sườn, có miếng chả lụa chiên vàng. Làm lẹ cho. Còn gì nữa. À, hai ly cà phê sữa đá. Nhiều nhiều sữa..."

"Không có dư mà nhiều. Làm đều tay như nhau..."

"Đụ má, người ta kêu nhiều sữa thì tính thêm tiền...Mày tưởng tao..."

Suýt chút thì thằng Bò đã khai ra tờ giấy trăm đô. Con Quê đưa chân đạp nhẹ nó một cái và nó ngưng kịp. Tên chạy bàn khinh khỉnh bỏ đi.

Cơm tấm bì, cà phê sữa đá cũng được mang tới đặt hẳn hoi trên bàn. Lần đầu tiên trong đời thằng Bò vô quán, ăn mà có trả tiền. Tuy ngồi xổm dưới đất, nó ăn một cách ngon lành và hứng chí. Con Quê cũng vậy, nó nhìn thằng Bò ăn mà thấy mình cũng ngon miệng.

Thình lình trong bụng nó quặn lại, rồi một luồng hơi đẩy hết thức ăn lên cổ. Nó cố gắng nuốt xuống nhưng oẹ một cái, thức ăn vọt ra một ít, rơi xuống đĩa cơm...Vậy là nó không ăn được nữa.

"Mày đừng bỏ uổng."

"Tao hết ăn nổi rồi,bữa nay cái bụng của tao nó làm sao không biết nữa."

"Mày giống mấy bà chữa quá, Quê."

"Mày biết?"

"Sao không! Tao thấy mấy bà chữa đi chợ ăn hàng cũng ói ra hết trơn, gớm ghiếc." Con Quê cười. Nó mà chữa chiếc gì. Chả qua là hồi hôm suýt chết với mấy tên quỷ sứ trong kho tên Hóa bảo vệ. Nó tự nhủ không bao giờ dại dột bước chân vô đó nữa. Mớ quần áo cũng bỏ luôn.

"Mày bỏ thì tao ăn."

Hết đĩa của nó, nó làm luôn một hơi đĩa cơm tấm bì của con Quê, kể cả một ít thức ăn từ trong bụng con bé đùn ra, chua loét.

"Này, biết gì không? Cái con nữ hoàng xì ke Nhung Nhung gì đó..."

"Sao?"

"Nó chết queo nơi đống rác ở đường Lê Lai...Người ta bu coi đông lắm,"

"Thì mắc vô vòng đó một thời gian là mục xương, thiếu thuốc là chết."

"Ôi dào. Có chi là lạ. Ở mấy đống rác khu Lê Lai, vài hôm là có một tên xì ke lăn ra chết..."

Mấy người mới vô ngồi một bàn đang kể chuyện xẩy ra sáng nay. Thằng Bò thấy đắng trong cổ. Thì ra chuyện nó chứng kiến đêm qua là có thực. Nhưng nó biết lúc đưa Nhung Xì Ke từ trong bụi cây ra thì còn sống...

"Nó chết queo đâu từ đầu hôm. Xác cứng đơ, mắt lồi ra, miệng há, chắc nó muốn kêu cứu mà lúc đó không có ai..."

Giọng người kể chuyện tiếp. Thằng Bò lắc tay con Quê.

"Thằng Long Tân Định."

Con Quê hiểu ra rất nhanh. Nó đưa tay đập nhẹ vào miệng thằng Bò.

"Đi về đi. Tao không ăn uống được nữa."

Nó quày quả bỏ đi ra trước. Thằng Bò lệt bệt bò theo, tai nó còn vểnh lên, cố nghe thêm tiếng được tiếng mất.

"Chia tay nghe."

Con Quê nói. Thằng Bò gật đầu:

"Tối nay mày đừng đi đâu nữa nghe. tao mua bánh mì về cho."

"Ừa. Người tao bãi hoãi chẳng muốn làm dách gì nữa..."

Chúng nó đi mỗi đứa một phía. Chuyện ban đêm đã hết. Giờ của ngày, chúng nó đi ăn xin. Nhưng con Quê đuối quá, ngang nhà hàng continental đang sửa chửa nửa chừng thì bỏ dỡ, nó leo lên một bậc thành cao, nằm mẹp một đống. Đầu nó đau như búa bổ và bao tử nó nhồi nắn như muốn phun hết cả chất nhờn ra. Nhắm mắt lại, nó thấy cả ngàn ông sao xẹt tứ phía...Vậy mà như con chó bị một trận đòn nhừ tử, máu thịt dầm dề, rồi cũng phải tự dậy mà đi, một lát con Quê cũng qua cơn.

Bước xuống đất, việc đầu tiên của nó là tới quán của Bảnh, tắm táp và mặc bộ quần áo sạch. Chung tới khoảng tiền này thì nó rỗng túi.

Sau rằm thung thu con Quê thất nghiệp. Bao đóng cửa quán cà phê, trả lại con đường hẻm nhưng căn gác gỗ xây trên choán trên đầu người đi thì vẫn còn. Bao cưới vợ. Trai bắc dẻo mồm, tán tỉnh được một cô gái Nam khá xinh, con nhà nghèo. Bà Muội đã thuyết phục được hai vợ chồng Bảnh đứng ra lo đám cưới dùm. Bà Ngọc Hoa, trong lòng ghét như đào đất đổ đi, nhưng sợ mang tiếng, cũng phải để cho mượn nhà rước dâu.

Hôm đó, thấy mặt bà Muội hớn hở, cười khoe bộ răng trắng còn lam nham màu đen vì cạo không được sạch. Áo dài gấm đàng hoàng, còn đi hài thêu, bà cứ phải vác mặt lên cho mọi người thấy rõ. Anh con trai mặc vét tông, sơ mi trong trắng tinh, cà vạt đỏ, lúc đưa dâu về, mắt anh cũng cứ ngước lên trời, đụng hàng cây mà không thấy ai. Bọn con nít đâu đã chực sẳn, vỗ tay, xô đẩy nhau, ầm ĩ. Mất đi đâu mà không có mặt bọn thằng Lai Phá.

"Tụi bay nhìn kỷ coi. Thấy không, cái đít cô dâu bị lủng một lỗ..."

Thằng Lai Phá vênh cái mặt lên.

"Hai lỗ, lỗ trước lỗ sau..."

Thằng Hôi thêm. "Tao bảo đảm mấy cái lỗ này bự hơn của con Quynh. Ê Quynh, phải không mày?"

"Đúng rồi. Mày coi không, nè."

Miệng bà Muội cố tươi cười mà da mặt xạm lại. Đã tới trước cửa rồi, thằng Lai phá còn chạy xà một vòng, trước mặt cô dâu:

"Tan nát đời hoa rồi phải không em?"

Bảnh phải can thiệp:

"Tao uýnh thấy con bà mày. Đồ mất dạy".

Thằng Lai làm bộ sợ hãi, hai tay bụm trước bụng chạy trở về chỗ "băng " của nó.

"Ui chao, trúng hai túi đạn...chít chít..."

Cả băng của nó cười phá lên. Con Quynh cười với cố tật là phải bò ra đất. Cô dâu, chú rể, họ nhà trai nhà gái vô hết trong nhà. Bảnh hầm hầm kéo rột hai cánh cửa sắt lại quên đốt phong pháo. Vậy là thằng Hôi châm lửa, nhưng tràng pháo nổ đì đẹt và rơi rụng lả tả.

"Coi pháo nổ tì tẹt lác đác này là không thọ đâu tụi bay".

Cả bọn xúm nhau bàn tán về phong pháo, bói chuyện tương lai cô dâu chú rễ.

Sau ngày cưới, Bao điều đình đặt một quầy kính bán đồ chơi trẻ em trước mặt tiền căn hộ của cô thương binh. Căn nhà này đóng cửa suốt ngày, cô thương binh thường mặc hai màu nâu và đen, nguyên bộ, áo bốn túi, cổ mao, như những nhà lãnh tụ. Để giúp cho đôi chân yếu, cô cầm thêm cái gậy sắt, và cô đi công tác liên miên, ít khi có nhà. Cô dâu mới trở thành một người bán hàng. Để bằng người ta, cô dẹp dần mấy bộ độ bộ vải hoa, thay vào quần áo đúng thời trang, và trên mặt cũng thoa xanh đỏ đủ kiểu...Nay thì làm ăn khác nghề, hai chị em dâu không ai đụng ai, nhưng cũng không đề huề gì lắm, vì Bao kỵ bà chị dâu ra mặt.

Không phải chỉ mình Bao thức thời đổi nghề đâu, mà mấy căn hộ xung quanh cũng dần dần trở thành những cửa hàng thêu, có một căn riêng rẽ là dịch vụ của nhà nước. Hai căn cuối, sát với khách sạn continental thì một căn đóng cửa, không mở mang gì được vì chị em tranh chấp. Người chị lớn, cô Linh, hiền hậu, thương em, nhưng cảnh dậu đã đổ, bìm leo là chuyện thường tình. Cô chỉ còn biết lo tìm một con đường "xuất cảnh" để khỏi phải hàng ngày chứng cảnh ruột thịt giằng xé nhau. Dữ dằn nhất là cô em dâu, đâu xưa cũng gái giang hồ tứ chiến, hễ hàng xóm ăn ở không vừa ý, hay trẻ con chơi với nhau không thuận là chị ta dám vác dao rượt. Dữ dằn tới nổi, bà con hàng xóm đặt cho một biệt danh là "chị bọ hung" vợ "ông bọ ngựa", và cô con gái là "bọ chét". Chị Bọ Hung có một tủ thuốc lá đặt dưới gốc cây trước nhà, bọn con nít bụi đời đi ngang, thích chọc ghẹo. Khi chị ta nổi hung lên, mặt mũi méo mó, xấu một cách khủng khiếp, thêm điệu bộ kỳ cục, tục tĩu, càng làm cho tụi nhỏ khoái chí được một trò vui. Đôi khi thêm sự phụ họa của ông chồng và đứa con gái, khi chị ta đã gần đứt hơi, mặt mày xanh lè, mắt trắng dã và thở hồng hộc. Phải nói đó là một người đàn bà dị dạng, chị ta gầy nhom và còm cỏi. Nhưng lỡ được ở dãy phố nổi danh này, chị ta cũng muốn bằng chị bằng em. Cho nên, dù ngồi bên tủ thuốc lá, chị cũng đi mua những váy đầm cũ, áo thời trang đã sang tay nhiều người. Quần áo, son phấn nhớt nhã, với thân thể trơ xương, trông chị như một cái máng treo bộ quần áo lòe loẹt cũ bạc mầu. Hai ống chân chị bày ra dưới phần váy ngắn cũn cỡn làm ai nhìn thấy cũng phải quay mặt đi, khó chịu. Mấy tháng sau, mỗi lần chị ta nổi hung, chửi rủa hàng xóm hay đám trẻ bụi đời, chị khạc ra đờm có rây máu. Chị ta bị bịnh phổi khá nặng, vậy mà càng ngày chỉ càng thêm hung dữ, quay quắt rất tội nghiệp.

Căn kế bên, nhà bị chia cắt cho nhiều hộ. Ông bà già, con gái, con dâu, con rể cùng một đàn cháu chia nhau một phần dưới căn lầu. Phần trước, ông bà cụ bán cà phê với sự phụ giúp của mấy đứa cháu nội còn nhỏ. Con trai đi học tập về, tới hai ba năm chưa được phục hồi quyền công dân. Căn nhà bị đòi lấy lên lấy xuống. May nhờ người con rể chạy vạy được vào làm ở cơ quan, quen lớn, biết phải chăng, được nâng đỡ mà nhà không mất. Nhà này, mẹ chồng và nàng dâu không thuận thảo. Nàng dâu phải nuôi đàn con, đi làm đầu tắt mặt tối từ rạng sáng, đến tối mịt mới về nhà. Được yêu cầu đi cửa sau, mẹ chồng cấm bước vào cửa trước. Anh con trai bệnh hoạn, không làm ra tiền, lúc này không nghe lời mẹ thì nghe lời ai.

Hai ông bà cụ hẩm hiu buôn bán độ thân. Cứ sáng sớm, bà cụ đi chợ, ông cụ đi bộ dọc con đường. Ngang qua những căn nhà, đôi mắt ông nhìn cảnh còn mà người đã mất. Đúng vậy, căn hộ mà vợ chồng Bao thuê đặt tủ kiếng bán đồ chơi, xưa kia là một hiệu bán hoa tươi. Chủ là một bà đầm khá đẹp. Ông nhớ tiếng chào "buổi sáng" hay "buổi chiều" của bà, với nụ cười và đôi mắt xanh biếc. Còn bây giờ, không còn một ai. Lớp mới tới lạ hoắc, xô bồ, nhi nhô, làm quáng cả mắt. Ông không muốn nhìn thấy gì nữa, ngoài bà cụ, người nối liền lạc một dây dỹ vãng và hiện tại của ông. Không có gì in trong mắt ông nữa. Nhưng ông vẫn cứ đi trên con đường cũ. Chỉ đập vào mắt những cảnh chướng tai gai mắt làm ông bực mình, miệng ông không ngừng thầm rủa: "Mất dạy. Một lũ mất dạy." Lời không bao giờ được thoát ra khỏi miệng. Ông ngậm và nuốt xuống!

Mấy chị bán ve chai ngồi ở góc đường thấy ông già không bao giờ tránh lối. Ông phải đi vòng sát vào cửa hàng kim khí điện máy, nội cái tên cửa hàng cũng làm ông không vui rồi. Đã thế, lớp sau không được dạy dỗ, thấy một người già đáng cha ông, không kính trọng thì thôi, còn đem ra diễu chơi. Ông không nhìn mà ông biết họ đang làm gì. Một chị trề cái môi ra, bắt chước cái miệng móm của ông, rồi cười ngặt nghẽo sau lưng ông. Ông không thể còn sống mà không hít thở, không đi đứng. Căn nhà của ông đã bị xén nát ra, và căn phòng nhỏ chật chội, đã như là nấm mồ chôn sống ông rồi. Nhưng ra đường lại "đổi món" bực mình khác. Nhiều lần, Bao cũng chào ông" làm quen, nhưng mắt ông không hề để ý tới. Chẳng bao giờ ông lại đi mất một nụ cười với cái thứ "hậu sinh khả ố" đó hết. Bà cụ thỉnh thoảng kể chuyện với ông:

"Cái con mẹ Bắc Kỳ mới hay ngồi trước ngạch cửa khu nhà tập thể kia là cặp mắt của công an phường đó. Nhà bà có chồng học tập bị để ý nhiều nhất. Mấy đứa nhỏ đi vượt biên bị bắt chưa ai hay, phường đã biết."

Bà cụ thường dùng chữ Bắc kỳ mới, để phân biệt với bắc kỳ cũ, như ông bà, thuộc thành phần di cư năm 1954.

"Mặc kệ chuyện bọn chúng. Mình già rồi, gần đất xa trời, sợ đếch gì chúng nó"

Gần đất xa trời cũng không yên. Phường khóm mấy lần tới đề nghị đổi cho ông bà cụ một căn phòng trên lầu mười một chung cư. Ông cụ trợn mắt:

"Tui già rồi, không leo cầu thang được."

"Vậy điều hai cụ tới một căn phòng trệt."

"Ở đây cũng lầu trệt mà nhà của tôi, tôi còn phải đi dâu?"

"Nhưng hiện nay nhà nước cần mặt bằng để mở dịch vụ cửa hàng. Hai cụ buộc phải đi thôi."

"Sao lại buộc. Không buộc được. Buộc thì buộc mấy hộ án bộ chiếm cả chục căn dãy đường này đi trước làm gương. Tôi dân, noi gương sau."

"Cụ nói ngang ngửa vậy không được. Những hộ cán bộ có công, được hưởng..."

"Công thì nhà nước trả, nhà của dân, vô "cướp" rồi bảo là nhà nước cho hưởng, chuyện kỳ quặc tôi, sống tới chừng này tuổi chưa hề thấy đời nào như vậy. Không đi đâu hết."

Lúc này thì họ đang chịu thua ông cụ. Cũng dễ hiểu thôi, tuổi ông bà cụ "gần đất xa trời" rồi, không phải mất công chờ lâu lắc gì đâu. Còn bà cụ, nghe ông cụ nói, sợ xanh mặt:

"Ông ơi, với "họ" không nói ngang được đâu. Họ gán vào tội "phản động" là đi tù mọt gông chứ lỵ...Ông đừng có bướng..."

"Chừng này tuổi rồi, chết sớm vài ba năm cũng không ân hận gì hết bà nó ạ. Thấy nhiều cái chướng tai gai mắt quá rồi, sống dai chỉ thêm buồn..."

"Ông nói thế sao được. Còn con còn cháu, mình có cái quán nhỏ, ông bà già họ để cho yên, mới có đồng vô đồng ra phụ nuôi bầy cháu..."

Với lý lẽ này thì ông cụ làm thinh. Đồng ý mình không sá kể cái thân, nhưng đàn cháu nheo nhóc đau lòng lắm. Nếu mấy đứa nhỏ "vượt biên" được thì ông yên lòng nhắm mắt lúc nào cũng được. Đằng này, gửi đứa nào đi "dính" đứa đó. Đứa cháu nội gái năm nay mười hai mười ba tuổi rồi, những cảnh bày biện hằng ngày trước mắt, nó muốn nên người cũng không nổi.

Bà cụ thấy quán Bạch Ngọc ăn nên làm ra, khó tránh được tính tham, bà cho một vài cô vào quán ngồi để câu ngoại quốc. Ông cụ quyết liệt xua đuổi, cho nên quán càng ngày càng vắng khách. Mặc kệ, hai ông bà ra vô buôn bán hẩm hiu, sống một cảnh đời lạc loài trong khu xóm xô bồ, đổi đời theo hoàn cảnh.

Thằng Bò xúi con Quê:

"Mày vô xin hai ông bà cụ làm việc đi. Thấy mày tàn tật, biết đâu ông thương."

Con Quê thở ra:

"Thôi, tao chẳng ham. Ông bà đó khó vàng trời, tao làm không nổi."

"Gì mà không nổi. Làm ở quán này đàng hoàng mày không muốn?"

"Muốn muốn cái...dách tao. Tao hổng thích đàng hoàng. Đàng hoàng đói, mày biết chưa?"

Khi không muốn nổi sùng là nổi sùng. Thằng Bò đâu có vừa:

"Ừa, tao biết. Mày chỉ thích có mỗi chuyện..."

"Đụ má mày."

Con Quê nổi sùng tát cho thằng Bò một cái. Nó đang giận đủ thứ đây. Từ hôm quán thằng Bao đóng cửa, nó ở không riết, tiền sắp cạn tới nơi. Không có nơi chốn, đâu dễ khơi khơi bắt "địa" ai được. Tát cho thằng Bò một cái, chưa đã nư, nó vênh cái mặt lên:

"Ừa, tao thích chuyện đó, có sao không?"

Thằng Bò gần như khóc:

"Mày thích tao cũng..."

"Ha ha. Mày há? Tức cười quá. Mày đừng làm tao cười té đái ra quần nghen mầy. Mày há. Tao nói thiệt cho mày biết, chuyện đó mày coi o-như thái giám, mày biết hông? Tội nghiệp mày quá, mày làm ăn gì được đâu...mày chỉ lạp chạp..."

"Đụ má mày, có bữa mày biết tay tao."

Con Quê cười khinh khỉnh. Nó nhớ lại hôm ở trong cái kho của tên Hóa bảo vệ, nó coi như bị "bề". Vậy mà mừng, "bề" mà không "bể". Nó cũng tá hỏa tam tinh mấy ngày rồi đâu cũng vô đó...Nói vậy chớ đi đứt tờ "đô" một trăm của thằng Bò, hao địa quá. Nghĩ vậy, nó thấy thương thằng Bò nhưng thương trong bụng thôi chớ ngoài mặt vẫn làm cứng. Lúc đó, hai đứa đang ngồi ở công viên Hồ con Rùa và con Quê vừa xuống hồ tắm táp. Nó mặc cái quần đen, để trần phần trên. Nó đã nhờ thằng Bò kỳ lưng cho nbó. Bây giờ, nó ngồi, hai chân thả xuống mé hồ nhưng không chạm nước, và nó đong đưa. Còn thằng bò thì nằm dài.

"Quê à. Mấy bữa nay mày còn ụa mửa nữa không?"

"Ba hồi có, ba hồi không...mà miệng tao lạt nhách."

"Tao quả quyết là mày có bầu Quê ơi."

"Bầu cức á..."

Và con Quê bỗng cười ngặt nghẽo:

"Ý cha. Nếu tao bầu thì là con ai? Mấy thằng cha chơi bời? Thằng Hóa? Ai ta? Có khi nao là với mày không ha?"

"Mày nói gì?"

Thằng Bò giật mình mà còn muốn nghe cho rõ.

"Với mày. Tao có bầu với mày, có khi nào vậy không?"

Thằng Bò bỗng rúm người lại. Thiếu chút nữa nó rơi tọt xuống hồ nước rồi. Con Quê níu nó lại kịp.

"Mày làm gì vậy?"

"Ôi. Mày nói...với tao? Với tao? Vậy là tao có con?"

"Mày đừng mơ tưởng. Tao nói chơi thôi. Mày mà làm ăn được cóc khô gì,mày há, chưa được ăn đã khóc, ngu tổ mẹ...Hi hi, nói chơi chớ tao mà bầu bè chi."

Thằng Bò vẫn tin con Quê có bầu. Ói mửa kiểu đó còn chối vào đâu được nữa. Nhưng lạ chưa, sao con Quê không chịu tin?

"TỪ nay mày đừng...làm chuyện đó nữa, để giữ cái thai..."

"Cức. Tao hổng biết giữ. Nói thiệt, nếu có tao cũng đi lấy nó ra, đẻ lấy cức nuôi há mày..."

Nhưng rồi con Quê reo lên:

"Nuôi được mày. Có đứa con nít làm nghề ăn xin dễ hơn. Coi, đôi khi tao giữ lại, nhưng nếu tao có bầu kìa..."

Có vậy mà thằng bò mừng ứa nước mắt. Lạ chưa, nó cứ tin, nếu con Quê có bầu chắc chắn là con nó. Kệ, thì cứ tin vậy đi, tin vậy là lòng sung sướng lắm.

"Tao nuôi phụ với mày..."

"Mày nhớ nghe. Thôi kệ, con ai thì con, mày cứ là cha, tao là mẹ đi..."

"Được rồi. Nghéo tay."

"Nghéo thì nghéo."

Chúng móc tay vào nhau. Thả tay ra còn đập hai tay vào nhau bôm bốp nữa. Chưa bao giờ thằng Bò có một ngày vui như bữa hôm nay, và nó cũng chưa bao giờ thấy con Quê đẹp đến vậy. Thương quá, nó véo con Quê một cái. Con Quê dọa xô nó xuống nước và hai đứa cào cấu, xô đẩy, cười giỡn ầm ĩ, coi như xung quanh không có bóng người.

"Đồ con nít quỉ"

Ai đ rủa. Mặc kệ, chúng nó không thèm ngó. Rồi con Quê chổng mông lên, thằng Bò dùng hai tay đập vào mông con Quê như đánh trống.

"Mày làm cha nghe. Mày làm cha được đó."

Con Quê gật gù. Thằng Bò dặn đi dặn lại:

"Mày nhớ nghe. Từ bữa nay tao nuôi mày. Mày khỏi đi...Tao mua bánh nì cho mày ăn."

"Được. Tao hứa."

Lời hứa như thả bong bóng bay. Tối hôm đó thằng Bò mua bánh mì đến chỗ hẹn, không thấy con Quê đâu. Nó chờ đến ngủ gục lúc nào không biết.

Còn con Quê, chia tay với thằng Bò xong, nó đi dọc xuống phía khách sạn Cửu Long. Nó gặp con Lê đang đứng bên tủ thuốc lá của dì Huê. Thấy nó, con Lê xà tới.

"Hay quá, tao đang chờ mày..."

Con Lê kéo con Quê ra xa xa:

"Bữa nay tao có mối, kẹt bọn "ghẹ" bận hết trơn. Mày chịu làm không?"

Con Quê gật đầu. Túi nó đang rỗng rách đây.

"Mà Liên Xô nghe mày."

Nó gật nữa.

"Sau đó tiền tao chung. Nếu nó có quà mày cũng không được lấy một mình."

"Được rồi. Mà ở đâu?"

"Trong khu nhà ga. Mày cứ tới đó. Mười một giờ đêm, anh tao, Hai Nuôi chỉ dẫn cho mày."

"Mà tao chỉ một thôi nghe"

Con Quê đặt điều kiện.

"Thì một. Mày đi tắm rửa thay quần áo sạch sẽ. Ngặt quá tao mới kêu mày, nhưng nếu mày làm tốt, tao sẽ để mối cho mày..."

Con Quê hứa hẹn xong chia tay. Nó làm sao từ chối được một công việc đang khi thất nghiệp. Vậy là nó quên tuốt đã hứa hẹn gì với thằng Bò.

***


Y hẹn với con Lê, chừng tiếng đồng hồ sau, con Quê ra tới bờ sông. Cảnh buôn bán tấp nập từ chập tối, cũng đã thưa thớt dần. Ở mặt sông gió thổi tốc lên làm da thịt nó ớn quá. Nó co người và cái lưng hơi khòm khòm, có cảm giác áo quần gì cũng mỏng te, tha hồ cho gió chui qua. Nó cảm thấy lạnh và mệt mỏi, do dự muốn quay về. Nhưng con Lê nói khó ít khi gặp mối "ngon" như vầy. hàng "ngoại đàng hoàng, "xịn" lắm, nghe cũng bắt ham. Liều vậy.

Tới mé sông đã thấy con Lê từ trong bóng tối xông ra kéo ta nó.

"Xuống đò đi."

"Sao lại xuống đò?"

"Mày hỏi nhiều quá. Bữa nay hàng Đức, mày biết hôn."

"Rồi sao?"

"Xuống đò rồi còn đi đón "hàng" nữa. Lẹ đi."

Nó bỏ dép, mò mẫn đặt chân lên mặt đất đá lấm bùn nước. Dụi mắt mấy lần nó mới thấy mấy con đò trước mắt.

"Đây này bà ơi. Lẹ lẹ giùm cho."

Cánh tay còn lại của nó như bị ai kéo cái rột, muốn nhấc bỗng người nó lên, rồi hai chân nó nhúng xuống nước. Tưởng rơi tòm xuống sông, không phải đâu, nó lao chao vì cái thuyền chòng chành. Tay ai vẫn giữ chặt nó.

"Ngồi xuống đi bà. Chịu khó một chút quen bóng tối ngay mà."

Một bóng đen thù lù trước mặt nó và giọng con gái. Tiếp là giọng con Lê.

"Bữa nay có hai thuyền thôi. Quê, mày yên tâm bên đó. Ghe này cũng đi theo sát nút, mày đừng lo."

"Ê Lê, mày ở đâu vậy?"

"Tao sát mày đây thôi..."

"Giờ đi đâu?"

Không phải giọng Lê mà vẫn cái giọng từ bóng đen trước mặt con Quê.

"Đi liền giờ, má. Làm gì mà gấp gáp quá vậy?"

"Hổng phải, tui quên đem áo, lạnh muốn chết đây."

"Chút nữa ấm. Chịu khó đi má ơi."

Giọng con Lê đò sát bên cười. Lúc này con Quê đã quen mắt rồi, nó thấy chiếc đò trống trơn, chỉ có mình nó và cô gái nữa chèo đò. Đây là loại ghe chở khách ban ngày đây mà, ghe có mui, có hai băng ghế ngắn và một mặt bằng lót gỗ lỗ đổ, có lổ hổng nhìn thấy nước dưới lòng thuyền được.

"Tui vô trỏng ngồi được không. Nó tròng trành ghê quá."

"Được, má. Má chịu khó ngồi yên, đừng hỏi nhiều có được không."

Con Quê chui vô mui, tính ngồi lên băng thì cái thuyền nghiêng về một bên như muốn lật, nó hãi quá, ngồi bệt xuống sàn. Cô gái cũng đang chống sào cho ghe rời khỏi bến. Chiếc bên cạnh cũng song song. Ghe xa bờ được một đoạn, cô gái chui vô mui, đi ra phía sau. Con Quê quay lại tò mò nhìn. Cô gái cầm đoạn giây quấn vào mô-tơ máy kéo mạnh. Kéo đến lần thứ ba máy mới nổ. Hai chiếc ghe máy kêu ầm lên, lúc lướt ra giữa sông thì tiếng máy mới dịu bớt. Không như con Quê tưởng mỗi lần đứng trên bờ sông,thấy giòng sông êm ả, vắng lặng ngủ trong bóng đêm đâu, giữa giòng sông, có nhiều ghe máy, có cả ghe chèo tay xuôi ngược, bị bóng tối vây bao kín đáo.

Vùng ánh sáng khu nhà hàng sát mé sông xa dần và chiếc ghe máy chở con Quê trôi tới một vùng ánh sáng khác của mấy chiếc tàu ngoại khổng lồ đang cắm neo. Tới đây thì con Quê không còn nhìn thấy chiếc ghe máy chở con Lê đâu nữa, mà nó đã lẫn vào cả chục chiếc ghe lớn nhỏ khác. Một ánh đèn pha quay vòng chiếu từng khoảng mặt sông, những chiếc ghe quay vòng, tránh vồng ánh sáng tài tình, khi vồng ánh sáng vừa rọi tới khoảng sông khác thì đám thuyền nhỏ như những mũi tên bắn vào mạn tàu phía bên kia và khi vồng ánh sáng tới vòng trở lại thì chỉ còn soi rõ những lượn sóng đi động, họ làm nhanh đến nổi con Quê chưa kịp ngạc nhiên hồi hộp nữa.

"Xíu à. Mày phải không?"

Giọng cô gái ngồi xử dụng máy:

"Đây, tao đây, thằng hà bá."

"ĐM, đi sông đi nước không có giỡn nghe mày."

"Được, thằng đười ươi. Mày mau mau chuyển hàng rồi còn phụ máy cho tao "làm việc" nữa chớ."

Con Quê ngồi trong mui, mắt dáo dác nhìn cảnh hoạt động trên sông lúc đó. Đến mấy tàu chở chuối khóm cặp sát vô mạn tàu, rồi những cần xé được buộc dây từ trên tàu chuyền xuống. Thơm chuối được bỏ vô cần xé và những chiếc cần xé được kéo lên. Lát sau những chiếc cần xé lại thả xuống và dân "nhảy tàu" lại bê ra những thứ hàng hóa gì mà con Quê không nhìn thấy rõ. Nó hỏi:

"Họ đổi hàng gì vậy chị Xíu."

Nó đã biết tên cô gái.

"Tụi Đức mê chuối và trái dứa lắm, tụi nó đổi hàng "xịn" không. Bơ thùng, xà phòng thơm, đồ hộp, bánh kẹo..."

Những thứ này con Quê lạ lùng gì, bày bán ở chợ Cũ chất cao như núi. Thì ra đầu mối hàng một phần do đây mà ra.

Chiếc thuyền con Quê ngồi cũng đã được đưa vào mui một món hàng, đó là một anh chàng ngoại quốc bự con, cô Xíu đã đổi thuyền, người giữ máy giờ đây là một thiếu niên nhỏ xíu, mặt mày hốc hác như đang bệnh nặng. Nó lầm lì phóng thuyền ra mặt sông, ngược lại hướng cũ. Anh chàng ngoại quốc vô tới mui, còn e dè nhìn con Quê. Con Quê tá hỏa. Đức điếc gì đâu. Một anh đen thui, đang nhe hàm răng trắng nhễ ra cười. Nó la lên:

"Du nô ghéc-ma-ny, du..."

"Ô-kê. Ai nô..."

"Du Cu-ba.."

"Dét. Dét. Cu-ba."

Mồ tổ con Lê. Nó bị gạt cay đắng. Mấy thằng làm thuê cho bọn Đức vừa keo bẩn vừa tham lam, hay ăn quịt. Nó kinh nghiệm quá mà.

"Ông nội mày. Đưa tiền đây. Mô-nêy...mô nây..."

Vẫn nhe hàm răng trắng ra cười, nó đưa tay sờ vào mặt con Quê.

"Chết tiệt. Đứt cổ mày đứt luôn. Tổ cha mày. Đưa tiền đây."

"Này bà, bà đừng làm quá "mất việc" ráng chịu hà."

"ĐM. Con Lê nó gạt tao, mấy thứ này không bỏ đồng tiền..."

"Tao không biết. Mày ráng đòi tiền đi rồi lên khúc sông trên kia vắng mới "làm việc" được. Nhớ của tao muời lăm phần trăm."

Con Quê chụp tay thằng Cu-ba cắn một cái:

"ĐM, mô-nêy. Mô-nêy."

Tên ngoại quốc lắc đầu. Nó xổ một tràng tiếng ngoại, con Quê chẳng hiểu ất giáp gì, cứ chửi loạn.

Thằng nhỏ chạy máy thuền phải can thiệp bằng một tràng tiếng Mỹ bồi, vậy mà tên ngoại quốc hiểu.

"Ô-kê."

Con Quê được chung tiền trước, bất kể người trước mặt là ai, nó tính lẹ tiền phần trăm , ném ra cho tên thiếu niên cầm máy:

"Đó, của mày. Xong xuôi rồi nghe."

Và nó thản nhiên chờ tên ngoại quốc "khởi động".

Thuyền đã lên phía sông trên, vắng vẻ và yên tĩnh. Tiếng máy tắt lịm và con thuyền thả muốn trôi đi đâu thì đi.

"Có chiếc chiếu cuộn sát bên mé, mày trãi ra đi."

Con Quê làm theo lời chỉ dẫn, tên ngoại quốc cởi trần nó ra và bắt đầu sờ soạng. Con Quê lạnh run. Nó nghe tiếng nước vỗ róc rách bên mạn thuyền,nước như theo gió, xối tưới sự lạnh lẽo làm nó tê tái. Rồi nó ấm áp dần lại khi tên ngoại quốc vồ vập lấy nó, nó như cùng chiếc thuyền khi thì bị dìm xuống tận đáy sông, khi thì sóng đưa lên cao vút. Rồi nó, hay chính nó nghe, không biết, tiếng la khóc thê thảm. Nó cảm thấy như hồn nó đang thoát khỏi xác và bay lên cao. Rồi cái hồn cúi xuống nhìn xác, một cái xác cứng đơ, bầy nhầy, nhơ nhớp và một cái miệng sùi bọt mép, há hốc, kinh khiếp muốn kêu linh hồn trở lại, và hồn nó nhập vô được.

Nó thét lên một tiếng như xé màn đêm. Nó cảm thấy nó cũng vừa bị rách vỡ và nước hay máu bật ra. Tên ngoại quốc ôm nó chặt cứng, như đã dính liền không gỡ ra được nữa. Chiếc thuyền đã bớt tròng trành và thằng oắt tì ngồi bên máy thuyền thả lỏng bỗng rùng mình, miệng nó cũng há hốc ra và nước bọt sùi bên mép, y như con Quê vậy.

Lát sau, cái thân thể đen ngòm như hết chất dính, tự rời ra. Con Quê cảm thấy nhẹ nhõm. Nó thở ra thật dài, duỗi hết hai chân và một cánh tay ra. Hơi thở nó như phảng phất mùi ruột gan cồn cào làm lợm miệng muốn ói.

Không biết tính gì nữa mà tên nhà cháy còn tiếc rẻ vuốt ve, nó muốn xô ra, nhưng nó chỉ có một cánh tay, mà lúc đó đã đuối quá không làm gì được. Nó đành nhờ cái mồm kêu réo:

"Này, nó còn gỡ gạc, không được nghe. Mày nói nó, chừng đó tiền coi như tao đã trả hết, không chừng còn lỗ vốn."

"Được. Tao nói."

Bằng tiếng bồi, khi bấn còn chêm tiếng Việt và giải thích vòng vo, tên ngoại quốc cũng hiểu.

"Rồi, nó nói mày chịu khó nó "boa" thêm."

"Chịu khó cái con...Tao muốn đứt hơi rồi đây...."

"Mày ngu lắm. Cứ nhận đại đi. Biết không, tao chỉ cho thuyền chạy một vòng, "sang ngang" thằng chó cho thuyền khác để họ đưa nó về tàu. Tập trung một lúc bốn năm thằng đi "giải lao" mày biết không?"

"Chừng bao lâu?"

"Nhanh lắm, tao bảo đảm là nó không kịp khóc..."

Ghe quay mũi thật và nổ máy chạy băng băng. Con Quê cũng liều nhắm mắt cho thằng ngoại quốc muốn dầy vò vọc vạy sao thì vọc. Bao nhiêu sức lực hắn cũng gồng hết vào hiệp thứ nhất, đến hiệp thứ hai, đấu đá cho vui vậy thôi, mà tiền thì con Quê đã cầm thêm chắc trong tay rồi. Đang lúc người ta mùi như vậy mà cái miệng thằng nhỏ sau lái bô bô:

"Ê, lần sau mày cũng chung cho tao nữa, công của tao nhiều lắm."

"Ông nội mày, ai đã chạy đâu. Lát tao chung."

"Bà ơi, sợ bà luôn. Ráng lên chút coi, cho nó đi rồi..."

"Rồi sao? Thì nó...con bà nó, cái thằng dai như dĩa...ai da..."

"Rồi cho nó dai. Mày lăn qua, lăn gần tới mớ áo quần của nó. Ráng mò coi, có tiền đó. Thôi tao không nói nữa, nó nghi. Mày cứ la, la cho nhiều đi..."

Thằng nhỏ sau lái lại im như thóc. Con Quê la, thét, kêu, khóc và đạp mạnh vào tên ngoại quốc. Coi như võ sĩ uýnh vào bao gạo, hắn nhe răng cười, còn có vẻ hả hê.

Nó cũng chỉ đóng kịch đó thôi. Tay con Quê đã lần vô được cái túi áo nằm vắt trên băng ghế. Tiền chẳn tiền lẻ gì không biết, nó nhét đại trong một cái khe dưới băng ghế. Yên tâm, nó không thèm la khóc nữa.

Một lát sau thằng nhỏ báo cho tên cột đột đen sì biết là chuẩn bị để sang ghe lên tàu. Tên ngoại quốc mặc quần áo, lấy thuốc lá ra hút. Lúc này, con Quê chẳng cần biết trời trăng mây nước gì, nó vớ quần áo của nó đắp kín lên người và nghỉ ngơi. Chừng mươi phút, ghe máy cặp vào một thuyền chèo tay và tên ngoại quốc qua thuyền kia. Thằng nhỏ rồ máy, chạy ngược lên hướng cũ. Con Quê nói:

"Mày đưa tao về phía bến Mỹ Cảnh chớ còn đi đâu nữa?"

Nó nhắm chừng lúc này cũng hai giờ đêm là ít.

"Chưa đâu bà ơi. Còn khoảng tiền bà "móc" mình chưa tính tới."

"Thì tính đi. Có ngọn đèn không, đốt lên tao soi coi bao nhiêu."

"Làm gì vội vậy. Khoảng sông này công an tuần tra đữ lắm mầy. Lên trên kia rồi tính."

Lại gặp tên con nít cà chớn nữa. Con Quê chỉ còn biết lắc đầu. Cũng như là tới chỗ ghe thả lỏng lúc nãy, thằng nhỏ tắt máy, bước vào mui. Chiếc ghe lắc qua lắc lại như muốn chìm.

"Mày muốn xuống sông sao mày?"

"Ngu sao xuống dưới cho lạnh..."

Con Quê đã mặc xong quần áo, gió, hơi sương mọng nước làm nó lạnh cứ muốn run lên. Thằng nhỏ thắp ngọn đèn dầu có cái vòng nhôm nhỏ che kín ba phía. Con Quê lấy mớ tiền kiếm được lên soi. Toàn tiền lẻ không, chừng năm đồng đô.

"Sao ít vậy. Mày có dấu không? Ê, phải thật thà mới làm ăn lâu dài nghe mày."

Con Quê moi hết mớ tiền ra:

"Đó, mày coi đi. Mày muốn xét không? Có nhiêu là tao nói nhiêu."

"Ừa, được. Thôi tao cho mày ba, tao lấy hai."

"Cũng được."

"Thôi cho mày bốn, tao lấy một."

"Tốt quá hén."

"Không tốt đâu. Bởi tao muốn khám mày, coi mày có cất dấu đâu không..."

Nội cái giọng nó nói con Quê cũng biết là nó muốn gì rồi. Ác nhơn quá, lời đơn rồi còn lời kép.

"Tao khám nghe."

"Được. Mày ép tao lắm nghe."

"Tao khám một tí, nội công tao giữ cái ghe cho khỏi lật cũng khổ cực lắm, mày đền bù cho tao có chút xíu thôi. Nè, tao khám nè. Khám đây, khám đây...đây nè..., mày không chung cho tao là không được..."

"Thì chung đó, ông nội mày."

Chiếc ghe chòng chành, trôi xuôi theo giòng nước. Trong bóng đêm, thỉnh hoảng con ghe lắc lư như một con cá quẩy đuôi đớp mồi, rồi lùng bùng như nhai nuốt, và khi con mồi đã vô hết trong bụng thì êm ả trôi...

"Không biết mấy giờ rồi, tao phải về..."

Chúng nó vừa ngủ thiếp được một giấc ngắn. Thằng nhỏ còn tiếc nuối níu con Quê xuống ôm ấp:

"Còn sớm mà. Tao sẽ đưa mày về. Tao tên Thơm. Mày gọi tao là Thơm được rồi. Từ nay có mối tao kiếm mày khỏi qua con Lê, nó chia bốn sáu với mày phải không?"

"Ừ"

"Tao kiếm mày ở đâu?"

"Chiều tao tạt qua bến một lần gặp mày."

"Được. Mày nhớ. Tao thích mày. Mày tên gì?"

"Quê"

"Tên dễ thương quá nghe mày. Mày làm tao nhớ hồi ở dưới quê, tao con một, được cưng lắm nghe mày."

"Cha mẹ mày đâu?"

"Ổng chạy giặc từ ngoài Trung vô, nghe nói tàu bị bắn, chết. Hồi Việt Cộng vô đó mày."

"Còn má mày đâu?"

"Đừng nhắc bả , giờ này tao còn hận đây. Bả vội vàng lấy chồng khác, cũng dưới quê. Thằng dượng ghẻ của tao là cán bộ ấp, ác ôn côn đồ lắm. Suốt ngày chửi tao là "đồ con giặc Ngụy". Bữa tao mua ruợư bỏ thuốc rầy định thuốc cho thằng chả chết, ai de đâu nó biết. Vậy là tao phải bỏ nhà ra đi lưu lạc. Má tao chẳng bao giờ nghĩ đến tao mày ơi.

"Thôi đi, nghe chuyện mày buồn thấy mẹ. Mày làm ơn cho tao vô đi. Bữa khác...Mày nhớ kiếm mối cho tao, đừng lựa mấy thằng nhà cháy, tiền chẳng nhiều mà hành xác mình lắm. Mấy thằng Đông Đức cũng nghèo mà xài bảnh hơn."

"Mày thích Liên Xô không?"

"Đừng. Đừng nghe mày. Thứ đó mạt rệp nghe mày. Nó chỉ đổi ba thứ đồ không đáng đồng xu. Mày nhớ chưa?"

"Nhớ."

"Thôi, mày khám kỷ lắm rồi sao còn ham khám hoài. Tao đừ lắm. Bữa khác đi ông nội."

Lúc được trả lại bến, dọc theo công viên bờ sông, hình như chỉ còn mình nó thức. Nó biết chỗ thằng Bò thường ngủ. Lúc này không biết nó ngủ ở đây hay lên công viên Chi Lăng đợi mình? Thôi kệ, cứ về chỗ, nó đang cần ngủ để lấy sức.

Thằng Bò giương mắt nhìn ra đường. Bao nhiêu bóng đèn đường đã tắt tịt từ lâu lắm, hình như từ thời đầu Việt Cộng mới vô. Chỉ có ánh đèn thiệt xa từ phía hông nhà hàng Hương Lan, và một bóng đèn nhỏ trước cửa tiệm thêu cô Tâm, vậy mà nó cũng nhận ra bóng dáng nhỏ bé của con Quê đang đi tới. Một tay con Quê ôm lấy ngực. Lạnh phải biết. Nó đi đâu từ chiều tối mà ăn mặc phong phanh nữa. Giờ này, cũng sắp hết đêm mới mò về. Giận nó quá đi. Nó dụi mắt, nhìn con Quê cho kỹ.

"Mày đi đâu giờ này mới về?"

"Kệ ông cố nội tao. Mày hỏi làm gì?"

"Tao hỏi cho biết được không?"

"Mày không cần biết, không cần hỏi. Tao mệt lắm, ngủ đây."

Nó cúi xuống lôi cái chăn , nằm xuống và đắp kín người. Nằm một lát không nghe thằng Bò nói gì, nó không nhẫn tâm được và cũng không thể ngủ được. Nó lên tiếng:

"Mày ngủ chưa? Ngủ đi."

Vẫn không nghe tiếng thằng Bò ừ hử. Nó tung chăn ngồi dậy. Tội không, thằng bò ôm lấy mặt nằm xấp trên cỏ, không chăn chiếu.

"Mày không biết lạnh sao. Lấy chăn đắp đi, còn một cái trong hốc đó."

"Kệ ông cố nội tao."

Con Quê bật cười. Nó dậy, lui cui trãi thêm chiếc chiếu rách rồi kéo chăn xuống nằm chung với thằng Bò. Nó quay lưng lại. Con Quê đưa tay sờ, mặt mũi thằng Bò dầm dề nước mắt.

"Sao mày khóc? Mày giận tao gì nào?"

Không nghe cả tiếng thằng Bò thút thít. Con Quê nổi quạu:

"Hết đêm rồi nghe mày. Mày giận há? Được, tao cho giận luôn. Tao thề...dứt luôn...Tao thề..."

Nghĩ tới thân phận mình, nó cũng bật khóc. Lúc đó thằng bò quay lại và cả hai đức cùng khóc.

"Cực lắm, mày biết không?"

"Mà mày...mày lại..."

"Ừ. Thôi, cho tao ngủ, tao van mày..."

"Thì mày ngủ đi.."

Thằng Bò rúc vào người con Quê. Nó rờ rịt như đứa con ngủ rờ vú mẹ. Con Quê kéo tay nó ra.

"Mày đừng đụng tao đau lắm."

Nó cản thấy dạo này ngực nó lớn, núm vú cũng lồi lên, căng nhức khó chịu, kể cả khi không ai đụng vào nó cũng căng đau. Người nó luôn luôn váng vất và ruột gan lúc nào cũng như trống rỗng. Nó có bầu? Không chắc đâu, tại phải "làm việc" đó nhiều quá. Cảm giác y như lần nó bị cả một băng "bụi đời" bề rồi vất nó trong bụi cây, lúc tỉnh dậy ruột gan nó cũng nôn nao và nó muốn ói mửa cả hai tháng trời chớ đâu có ít.

"Vú mày bự quá, bự mà cứng nữa... mày có bầu chắc rồi."

"Thôi ngủ đi cha."

"Ừ cha ngủ nghe con, ngủ đây."

Thằng Bò xoa xoa lên chiếc bụng xẹp lép của con Quê. Cả buổi tối làm việc mà nó chỉ "ăn" toàn cái thứ không no bụng được!

Rồi hai đứa cũng ngủ say như chết. Truớc khi trời sáng tỏ, có một đống chiếu trên bãi cỏ cách chúng khoảng ba mét lay động. Một gã đàn ông chui ra như một con nhộng thoát ra khỏi cái kén. Gã nhớn nhác nhìn toàn cảnh dân "bụi" đang chìm trong giấc ngủ. Gã nhẹ nhàng trườn tới bên cạnh thằng Bò và con Quê. Bàn tay gã thận trọng mò mẫn trong túi áo con nhỏ, rồi bò trở lại, chui vào chiếc chiếu.

Vừa lúc đó xe chữa lửa hú inh ỏi, như đánh thức cả thành phố dậy. Đám bụi đời lục tục bị đánh thức.

"Cháy ở đâu vậy?"

"Ở đâu?"

Đám lửa đã rực soi rõ từng bộ mặt hốc hắt, tiều tụy, thiếu ăn và thiếu ngủ. Cả một cửa hàng kim khí điệm máy ở góc đường Tự Do, Lê Thánh Tôn bốc cháy. Trong tiếng kêu la hốt hoảng, có tiếng bà chủ tiệm Bạch Ngọc the thé, khẩn trương. Mấy anh em nhà Bảnh cũng đã xông ra cứu hỏa.

Đám bụi chỉ hớt hải mấy giây phút đầu. Sau khi nhìn thấy đám cháy, họ lại nằm xuống kiếm thêm vài phút nghỉ ngơi. Lửa không tìm đến họ đâu, vì họ, ngoài tấm thân trần trụi ra, chẳng còn có cái gì để cháy.

(Còn tiếp)
Gửi ý kiến của bạn
Tắt
Telex
VNI
Tên của bạn
Email của bạn